Ciencia

Vea la instalación que prueba si las armas nucleares funcionan

GRAMOEntre, quédese adentro y esté atento: eso es lo que el equipo de Manejo de Emergencias de la ciudad de Nueva York pidió a los ciudadanos que hicieran en julio pasado en caso de un ataque termonuclear. «¿Está bien? Tienes esto”, aseguró el animado locutor en un videoclip.

La reacción fue rápida y mordaz. “La realidad es que, si esto sucede, no lo entiendes”, tuiteó la Campaña Internacional para la Abolición de las Armas Nucleares. “En las horas y días siguientes no habrá forma de responder”. Sin embargo, el regreso de tales anuncios de servicio público apunta a una realidad inquietante: la guerra nuclear es posible una vez más.

En 1995, después de que la Unión Soviética se disolvió y el temor de un intercambio nuclear había desaparecido, las potencias mundiales renovaron indefinidamente el Tratado de No Proliferación (TNP), un acuerdo de 1970 para evitar que los nuevos estados obtengan armas nucleares e inducir a los que ya las tenían. desarmar Un año después, EE. UU. firmó el Tratado de Prohibición Completa de Pruebas Nucleares (CTBT), destinado a prohibir “cualquier explosión de prueba de armas nucleares o cualquier otra explosión nuclear” en cualquier parte del mundo. Sin embargo, estos tratados no detuvieron los esfuerzos de EE. UU. para garantizar la disponibilidad de su arsenal nuclear. Bajo el Programa de administración y administración de existencias, creado a raíz del CTBT, la nación gasta $ 15 mil millones al año para investigar y probar material nuclear, parte de él en la Instalación Nacional de Ignición (NIF) en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California.

La construcción de esta instalación de investigación de fusión masiva, del tamaño de un estadio deportivo, comenzó en 1997 y tardó más de una década en completarse. El NIF posee 192 líneas de rayos láser, cada una de más de 100 metros de largo. Los láseres apuntan en pulsos de 20 milmillonésimas de segundo y 500 billones de vatios (aproximadamente 1000 veces el uso de energía de EE. UU. en un instante dado) a muestras diminutas de plutonio y otras sustancias. Comprimido por presiones de más de 100 mil millones de veces la atmósfera de la Tierra, el objetivo implosiona, generando una reacción de fusión con temperaturas más de siete veces más altas que el centro del sol.

Estos y otros experimentos proporcionan información sobre la ciencia de los materiales y la energía de fusión. Sin embargo, lo más importante es que los datos que arrojan, junto con la información de las pruebas nucleares realizadas antes de la prohibición, se introducen en simulaciones sofisticadas que realizan explosiones termonucleares virtuales en una supercomputadora.

El conjunto de láseres de 96 haces, cada uno de más de 100 metros de largo, se combina con un conjunto idéntico (no se muestra) en el otro lado del objetivo. Crédito: Alastair Philip Wiper

Los investigadores del NIF dicen que tales experimentos son necesarios para comprender cómo se comportarán las más de 5.000 ojivas nucleares de EE. UU., la mayoría de las cuales se produjeron en la década de 1980, en caso de un intercambio termonuclear. “El objetivo final es nunca usar estas cosas”, dice Mark Christopher Herrmann, director del programa de Física y Diseño de Armas en Lawrence Livermore. “Pero queremos asegurarles a nuestros aliados que los respaldamos y asegurarnos de que nuestros adversarios sepan que si alguna vez necesitan ser utilizados, funcionarán según lo previsto y tendrán consecuencias devastadoras”. Sin embargo, los detractores cuestionan la necesidad de gastar miles de millones de dólares en un programa de este tipo. Las pruebas han demostrado que las bombas atómicas existentes deberían seguir siendo viables durante al menos los próximos 70 años, con algunas armas que duran cerca de 100 años sin una degradación significativa.

El fotógrafo Alastair Philip Wiper está documentando las diversas aplicaciones de la física nuclear y explorando las formas en que las personas experimentan la cargada palabra «nuclear». Ha fotografiado el Gran Colisionador de Hadrones en el CERN cerca de Ginebra, los reactores de fusión ITER y JET, y las instalaciones médicas y de otro tipo que involucran reacciones nucleares. Esta es su primera documentación de un reactor que lleva a cabo investigaciones sobre armas nucleares.

  Sala De Control Con Un Escritorio Azul Y Una Silla De Oficina, Con Computadoras A Lo Largo De Una Pared.
Los pulsos de láseres de alta potencia se originan en la sala del oscilador maestro (izquierda). Un oscilador genera pulsos de láser de baja energía, que son modulados y amplificados por 48 sistemas independientes. Crédito: Alastair Philip Wiper

Conjuntos De Instrumentos En Forma De Caja Con Cables Que Se Alimentan Desde Arriba.
Dentro de la bahía del láser, los instrumentos de alto voltaje controlan la propagación de los rayos láser a través de los amplificadores. Crédito: Alastair Philip Wiper

  Un Espacio Brillante En Su Mayoría Blanco Con Tubos Verticales Y Horizontales Y Cables Colgantes Que Se Entrecruzan Cerca Del Techo.
La tecnología de conmutación óptica permite que los rayos láser se envíen de un lado a otro a través de los amplificadores para aumentar su potencia de manera eficiente. Crédito: Alastair Philip Wiper

  Caja Grande De Metal Con Cables Que Entran Y Salen.
Cerca del objetivo, cada uno de los 48 conjuntos ópticos verifica la calidad de los láseres, altera su frecuencia y los enfoca en la cámara del objetivo. Crédito: Alastair Philip Wiper

Espacio Limpio Y Brillante, En Su Mayoría Blanco Y Azul, Con Cortinas E Instrumentos De Plástico.
Exterior de la cámara de destino, que se muestra desde dentro de la bahía de destino. Los entornos limpios son esenciales para el manejo de los instrumentos ópticos. Crédito: Alastair Philip Wiper

Nota del editor (19/09/22): Este artículo fue editado después de su publicación para corregir la descripción de la parte de los $15 mil millones que EE. . El texto había sido enmendado previamente el 6 de septiembre para actualizar el puesto de Mark Christopher Herrmann en Lawrence Livermore.

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