Ciencia

Un tercio de la Amazonía ha sido degradado por actividades humanas

Estudio tras estudio ha hecho sonar la alarma sobre el deterioro de la selva amazónica. Acosado por la deforestación, la sequía, los incendios y otras perturbaciones humanas, el ecosistema icónico se tambalea hacia un precipicio peligroso, advierten los científicos.

Una nueva investigación está una vez más llevando el punto a casa. Un par de estudios publicados esta semana en la revista Ciencia concluir que el poderoso Amazonas se está transformando rápidamente y puede estar en riesgo de colapsar en un nuevo tipo de ecosistema por completo.

Las perturbaciones humanas han degradado más de un tercio de la selva amazónica, la primer estudio encuentra incendios; tala selectiva; fragmentación del hábitat; y la sequía, que empeora con el cambio climático, están acabando con uno de los ecosistemas más icónicos del mundo.

Eso por no hablar del bosque que ha sido talado en las últimas décadas.

El primer estudio se enfoca solo en la degradación, actividades que dañan el bosque pero no eliminan todos los árboles del paisaje. No incluye la deforestación, que despeja un área forestal. Ese es otro problema por completo, con estimaciones recientes que sugieren que hasta el 17 por ciento del Amazonas ya ha sido limpiado.

La degradación tiende a recibir menos atención que la deforestación, señalan los investigadores. Pero sigue siendo una amenaza grave. Aunque los árboles permanecen en pie, los bosques degradados suelen ser menos resistentes a futuras perturbaciones. Esto los pone en mayor riesgo de morir y transformarse en diferentes tipos de ecosistemas, como pastizales. Los bosques degradados también tienden a almacenar menos carbono.

Los investigadores utilizaron datos satelitales para estimar la extensión del área forestal afectada por cuatro perturbaciones principales: sequías; incendios; extracción de madera, cuando los árboles se talan selectivamente desde el interior del bosque sin despejar todo el paisaje; y “efectos de borde”, que es cuando los bordes de un bosque se vuelven más vulnerables a las perturbaciones. Los efectos de borde son comunes en los bosques que se han ido fragmentando en pedazos cada vez más pequeños con el tiempo, con más bordes superpuestos a caminos, tierras agrícolas y otras perturbaciones humanas.

Descubrieron que el 38 por ciento de los bosques amazónicos restantes están sufriendo algún tipo de degradación.

A menudo, múltiples perturbaciones diferentes actúan en el mismo tracto, encuentra el estudio. Alrededor del 5,5 por ciento de la Amazonía sufre los efectos combinados de la extracción de madera, el fuego y los efectos de borde a la vez.

Él segundo estudio subraya el poderoso impacto de la actividad humana en la Amazonía. Encuentra que las perturbaciones humanas están alterando el ecosistema cientos o miles de veces más rápido de lo que los procesos naturales cambian el paisaje.

El estudio extrae gran parte de sus datos de un informe de evaluación reciente compilado por el Panel Científico para la Amazonía, una iniciativa convocada por la Red de Soluciones para el Desarrollo Sostenible de las Naciones Unidas. Señala que alrededor del 17 por ciento del Amazonas original ya ha sido deforestado. Alrededor del 14 por ciento se ha convertido en tierra agrícola.

“A medida que nos acercamos a un punto de inflexión irreversible para la Amazonía, la comunidad mundial debe actuar ahora”, escribieron los autores del segundo estudio. “Fallarle al Amazonas es fallarle a la biosfera, y no actuamos bajo nuestro propio riesgo”.

Los científicos han advertido repetidamente que el colapso del ecosistema de la selva amazónica sería una catástrofe global. El Amazonas se encuentra entre los ecosistemas con mayor biodiversidad de la Tierra, y se estima que contiene al menos el 10 por ciento de todas las especies de plantas y animales vertebrados del mundo en un solo lugar.

También contiene vastas reservas de carbono, encerrado en sus árboles y suelo. La investigación estima que todo el ecosistema amazónico puede contener hasta 180 mil millones de toneladas de carbono, eso es aproximadamente una cuarta parte de todo el carbono que ha ingresado a la atmósfera desde que comenzó la Revolución Industrial. A medida que la Amazonía se degrada, libera más carbono a la atmósfera, lo que acelera la progresión del cambio climático global.

Investigar dice que partes del Amazonas ya están cambiando de sumideros de carbono a fuentes de carbono, lo que significa que emiten más carbono a la atmósfera del que absorben.

A medida que el ecosistema continúa degradándose, los científicos dicen que eventualmente puede llegar a un punto de inflexión, una especie de umbral más allá del cual el Amazonas ya no puede recuperarse de sus perturbaciones. Después de este punto de inflexión, el Amazonas puede transformarse de una exuberante selva tropical a una sabana cubierta de hierba, un tipo de ecosistema más seco y mucho menos biodiverso.

Ha sido difícil para los científicos encontrar la ubicación precisa de este punto de inflexión. Pero otro estudio reciente advirtió que podría estar acercándose más rápido de lo esperado. Encuentra que el Amazonas ha estado perdiendo constantemente su resiliencia, su capacidad para recuperarse de las perturbaciones, durante al menos 20 años (cableclimático8 de marzo de 2022).

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