Ciencia

Un famoso equipo de pesca de delfines y humanos está en peligro de desaparecer

gente en laguna referirse con orgullo a su ciudad del sur de Brasil como la «capital nacional de los delfines que crían peces». Durante al menos 140 años, los pescadores artesanales y los delfines nariz de botella han trabajado juntos en cuidadosa sincronía para capturar salmonetes en una laguna allí. El espectáculo de las redes que vuelan por el aire mientras los delfines se sumergen en las aguas turbias se ha convertido en una atracción popular para los turistas y es reconocido por las autoridades locales como un patrimonio cultural inmaterial.

Antes de 1998, nadie sabía con certeza si los humanos y la población residente de 60 cetáceos estaban realmente trabajando juntos o solo parecían hacerlo, o si una especie se estaba beneficiando pero no la otra. Fue entonces cuando científicos confirmaron que este renombrado ejemplo de cooperación entre humanos y vida silvestre ayuda al menos a una de las partes participantes: los pescadores que disfrutan de mayores capturas cuando unen sus fuerzas con los delfines. La mayoría de la gente creía que los delfines también estaban cosechando recompensas, pero esta hipótesis era más difícil de poner a prueba.

Ahora, los científicos finalmente han confirmado que los beneficios son mutuos. Un nuevo estudio exhaustivo publicado en el Actas de la Academia Nacional de Ciencias de EE. UU. el 30 de enero muestra que delfines que se unen a los pescadores obtienen más comida y tienen una ventaja en la supervivencia, en comparación con aquellos que cazan sin compañeros bípedos.

Los delfines utilizan su ecolocalización para encontrar cardúmenes de salmonetes que, de otro modo, los humanos no podrían detectar bajo el agua opaca. Luego, los cetáceos conducen la escuela hacia los pescadores, que generalmente se encuentran en las aguas poco profundas cerca de la costa. Los delfines dan una señal de comportamiento, como una zambullida profunda repentina, para que los pescadores sepan cuándo lanzar sus redes. El lanzamiento de redes beneficia a los delfines al romper el banco de peces rápidos y facilitarles la captura de salmonetes individuales. “Cada uno trae una nueva habilidad a la mesa que aumenta su éxito mutuo”, dice el autor principal del estudio, Mauricio Cantor, ecologista conductual de la Universidad Estatal de Oregón.

Sin embargo, estas célebres cacerías entre especies están en peligro de extinción, según los hallazgos informados en el artículo. “Nuestros datos sugieren que esta interacción se está volviendo más rara con el tiempo”, dice Cantor. “Si las cosas continúan como están, estas interacciones podrían desaparecer en los próximos 50 a 60 años”.

La cooperativa de pescadores y delfines de Laguna es uno de los pocos ejemplos que quedan de una tradición milenaria que ha ocurrido en todo el mundo. La evidencia fósil de Europa indica que humanos y lobos podría haber colaborado para cazar presas hace 32.000 años. Uno de los primeros registros claros de cooperación entre humanos y vida silvestre se remonta al siglo I d.C., cuando Plinio el Viejo pescadores mencionados que trabajan con delfines en el sur de Francia actual. Desde entonces se han registrado interacciones de tipo cooperativo con las personas en al menos 16 especies—principalmente cetáceos pero también algunos pajaros—en países tan variados como Australia, Myanmar, Mauritania y Japón.

Sin embargo, muchas de estas colaboraciones han desaparecido. Y los que quedan están casi todos en declive gracias a la contaminación, la sobrepesca y la pérdida de hábitat, combinados con la desconexión general de los humanos del entorno natural. “Hoy en día, la mayoría de las interacciones que tenemos con la vida silvestre tienden a ser antagónicas y no mutuamente beneficiosas”, dice Cantor. «Por lo tanto, es realmente importante comprender cómo suceden estas cosas y qué podemos hacer para salvaguardar este fenómeno biológico único».

Cantor y sus colegas utilizaron una variedad de enfoques para comprender mejor las complejidades de la cooperación entre humanos y delfines en Laguna. Recolectaron datos usando drones, micrófonos submarinos, cámaras de sonar, GPS y entrevistas con pescadores. El autor principal del estudio, Fábio Daura-Jorge, de la Universidad Federal de Santa Catarina en Brasil, también puso sobre la mesa 15 años de respuestas a encuestas de pescadores, así como más de una década de fotografías y registros de comportamiento de delfines tanto para animales individuales como para grupos.

Al juntar todos estos datos, los investigadores encontraron que tanto los delfines como los humanos capturan más peces cuando se unen. Los pescadores tuvieron 17 veces más éxito cuando trabajaron con delfines, en comparación con cuando estaban solos, y los delfines también tuvieron más éxito en estas asociaciones (los investigadores todavía están trabajando para cuantificar las ganancias de los delfines). Los delfines que se asociaron con los pescadores también experimentaron un aumento del 13 por ciento en la supervivencia, en comparación con los que no cooperaron, muy probablemente debido a que los animales pasan la mayor parte de su tiempo en la laguna. En áreas cercanas, algunos pescadores usan redes de deriva ilegales que ahogan a los delfines como captura incidental. “Al evitar estos encuentros, los delfines cooperativos tienen una mayor probabilidad de sobrevivir”, dice Cantor.

Estos hallazgos respaldan «la hipótesis de larga data de que estos delfines experimentan una mayor tasa de captura de presas cuando interactúan con los pescadores», dice Jessica van der Wal, ecóloga conductual de la Universidad de Ciudad del Cabo en Sudáfrica, que no participó en la investigación. . “Aplaudo a los autores por sus ángulos integrales y creativos para mejorar nuestra comprensión de la historia natural de [this] cooperación compleja.”

Los investigadores también construyeron un modelo para simular las interacciones entre pescadores y delfines y predecir cómo cambiarían con el tiempo. Los pescadores ya informaron anecdóticamente una disminución en las prácticas de caza conjunta en los últimos 15 años, y el modelo predijo que esta tendencia continuaría en el futuro, poniendo en peligro de extinción la cooperación entre humanos y delfines de Laguna. Los autores encontraron que los principales impulsores de esa disminución fueron la disminución de las poblaciones de mújol causada por la sobrepesca y el cambio climático, junto con los cambios en los medios de vida de la comunidad pesquera artesanal.

Los autores ofrecen algunas soluciones propuestas para evitar que se produzca esta pérdida prevista. Los pescadores, por ejemplo, podrían recibir incentivos para continuar trabajando con delfines si los compradores de su captura estuvieran dispuestos a pagar una prima por su pescado. De esta manera, dice Cantor, «incluso si la captura disminuye con el tiempo, habrá una mayor recompensa para los pescadores en términos monetarios».

Proteger a los delfines para que no se conviertan en capturas incidentales también ayudaría. El gobierno podría invertir en más vigilancia policial en el área para eliminar las redes ilegales y detener a los infractores.

Crear conciencia sobre la cooperación entre humanos y vida silvestre también es una pieza importante de este rompecabezas de conservación. “Hacer que la gente se entusiasme con estos fenómenos raros es una forma de agregar más valor a este tipo de prácticas culturales que parecen estar desapareciendo”, dice Cantor. “Se ha demostrado que la preservación de la diversidad cultural también promueve la preservación de la diversidad biológica”.

Stephanie King, bióloga del comportamiento de la Universidad de Bristol en Inglaterra, que no participó en la investigación, está de acuerdo en la importancia de proteger los pocos ejemplos de cooperación entre humanos y vida silvestre que quedan. «Los humanos son famosos por la forma en que cooperan», dice, «pero lo que es aún más notable es que dos especies lejanamente relacionadas con historias evolutivas muy diferentes actúan de manera cooperativa para lograr un objetivo común».

El nuevo estudio «ejemplar», continúa King, es «de gran importancia» no solo por la luz que arroja «sobre cómo se coordina y logra la cooperación entre humanos y vida silvestre, sino también cómo se puede conservar frente a impactos ambientales y ambientales a gran escala». desafíos sociales que afectan tanto a los pescadores como a los delfines”.

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