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Un fallo de software desconecta uno de los instrumentos principales del James Webb

James Webb tiene otro problema. Desde el pasado 15 de enero, uno de sus principales instrumentos, NIRISS (Near Infrared Imager and Slitless Spectrograph), ha estado «fuera de línea» debido a un error en sus comunicaciones internas que provocó su desconexión. Entre otras cosas, NIRISS se encarga de estudiar las atmósferas de planetas distantes, por lo que el fallo afectará principalmente a los programas que tienen como objetivo Busca señales de vida en otros mundos.

Según un comunicado de la NASA: «No hay evidencia de ningún peligro para el hardware y el observatorio y otros instrumentos están en buenas condiciones. Las observaciones científicas afectadas serán reprogramadas”.

En condiciones normales, NIRISS puede funcionar en cuatro modos diferentes. De hecho, puede funcionar como una cámara cuando los otros instrumentos del telescopio están ocupados, pero también, como decíamos, analizar firmas de luz para estudiar las atmósferas de pequeños exoplanetas, o tomar imágenes de alto contraste.

Por último, cuenta con un modo especialmente diseñado para encontrar y analizar galaxias lejanas.

no es el primer problema

Pero NIRISS no es el primer instrumento Webb en tener problemas. En agosto pasado, un engranaje dentro del instrumento de infrarrojo medio (MIRI) del observatorio mostró signos de fricción excesiva sin ir más lejos. Afortunadamente, esta rueda solo se usa en uno de los cuatro modos de observación del instrumento, por lo que el personal solo tuvo que detener esas observaciones mientras el trabajo de MIRI continuaba sin problemas en los modos restantes. Unos meses más tarde, en noviembre, los ingenieros encontraron una manera de hacer que el modo afectado volviera a funcionar, y todo volvió a la normalidad.

Además, durante dos semanas en diciembre, el observatorio espacial se vio afectado por un error que provocó que entrara repetidamente en «modo seguro» y detuviera todas las observaciones científicas. Pero una vez más los ingenieros encontraron el problema, esta vez en el sistema de control del telescopio, y el 20 de diciembre todo volvió a la normalidad.

Ahora no está muy claro cuándo se podrá volver a conectar el instrumento NIRISS, por lo que los programas científicos que lo estaban utilizando tuvieron que suspenderse. Debido a la gran demanda de tiempo aire de los telescopios por parte de científicos de todo el mundo, es muy probable que la interrupción también afecte al resto de las observaciones previstas.

Aún así, la mayor parte del trabajo de Webb continúa sin problemas. Y los ingenieros confían en que pronto también podrán resolver este nuevo error. Este tipo de fallas son prácticamente inevitables para instrumentos de la complejidad del telescopio espacial, donde cientos de sistemas deben trabajar juntos para garantizar el éxito de las operaciones científicas.

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