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Teresa de Pedro, precursora del vehículo autónomo: «Pusimos un coche sin conductor por la carretera de La Coruña. No éramos menos que Google»

Teresa de Pedro (Zamora, 1944) fue una adelantada a su tiempo. Se licenció en Física con solo 22 años y se interesó por la robótica y la inteligencia artificial cuando prácticamente nadie en España sabía lo que era un ordenador y “se desconocía el significado de la palabra informática”. El primero al que tuvo acceso, un IBM 1620 del centro de datos del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), era «del tamaño de una habitación y con menos capacidad que un móvil actual». Pero la cautivó. Su trabajo resultó en uno de los primeros autos sin conductor del mundo. Retirada hace ocho años, su trayectoria acaba de ser reconocida por la Fundación Tatiana Pérez de Guzmán el Bueno, que le otorgó el Premio Julio Peláez a los Pioneros Científicos. – ¿Fuiste una excepción de la universidad? —Encontrar mujeres en ciencias no era muy común, pero en mi clase no éramos tan pocas, llegábamos al 20 por ciento. Curiosamente, muchas eran monjas preparándose para las clases. Y casi todos abandonaron el monasterio al final de la carrera. —¿Por qué se decidió por una carrera académica? — Tuve un buen profesor de física. Y parecía mucho más interesante pensar que memorizar. Entonces en geografía, historia o literatura no nos decían el significado de las cosas, todo era memorización. ¿Cómo era tu entorno? ¿Lo guardaste? —Mi padre trabajaba en el correo y mi madre sobreviviente era ama de casa. En mi familia no había tradición científica, pero mis padres siempre nos animaron a mi hermana ya mí. Algunos familiares les decían: «¿Por qué las niñas estudian una profesión cuando se casan y se van?». Mi padre les respondió: “Se casarán o no se casarán. Y si dejan la carrera es porque quieren”. No respondían a la cultura de la época. —Querías estudiar física nuclear, pero una IBM gigante te cambió la vida. —Cuando terminé mis estudios, hice mi tesis de grado sobre física atómica. Algo muy complicado, lo reconozco. En el centro de cómputo del CSIC se encontraba un gigantesco IBM del tamaño de una habitación, el primer ordenador que llegó a las universidades de España. Era el único disponible para los investigadores. Este fue mi primer contacto con las computadoras y quería dedicarme a esta tecnología emergente. Era algo nuevo. Luego me dieron una beca para trabajar en el Instituto de Electricidad y Automática del CSIC. —Y llegó el coche sin conductor, ¿qué recuerdas? —¡Después de muchos años de trabajo! En 2012 conseguimos que un Citroën descapotable (al que llamaban “Platero”) recorriera cien kilómetros desde la explanada del Monasterio de El Escorial hasta nuestro instituto, el Centro de Automática y Robótica (CAR), en Arganda del Drive Rey. Fue un logro muy importante porque Google anunció en ese entonces que tenían autos autónomos y publicó sus logros, pero lo hicimos en vivo. —Una exposición pública, sin fraude ni cartón. —Éramos un grupo pequeño con pocos recursos, pero nos atrevimos y fue un éxito rotundo. Tenemos todo funcionando como se esperaba. Pedimos permiso al tráfico y aparcamos el coche, un descapotable muy bonito, en plena rotonda de la autovía de La Coruña, escoltados por la Guardia Civil. El coche se movía solo. Algunos compañeros entraron por motivos de seguridad, pero nadie lo tocó. Llegamos a los 100 km/h. En un congreso internacional en Versalles y en otros círculos, superamos esa velocidad, pero eso no es lo importante, lo importante es la posibilidad de autonomía. «¿Cómo funcionó?» —En el proyecto (llamado Autopía) desarrollamos un programa de inteligencia artificial que simula el comportamiento de un conductor. Nuestro principal sensor para guiar el coche era un GPS. También instalamos cámaras de visión, sensores ultrasónicos… La principal dificultad no era controlar el coche, sino conocer muy bien el entorno y reaccionar ante las circunstancias: un bache, una tormenta… Todo lo que tiene en cuenta un conductor, lo intentamos. para tener en cuenta el programa. «¿Por qué un Citroën?» —Citröen ya fabricaba coches eléctricos en Vigo. Pensamos que el hecho de que el coche tuviera propulsión eléctrica nos facilitaría la implementación, aunque más tarde descubrimos que su sistema de propulsión no suponía ninguna diferencia. También era un descapotable muy fotogénico. – ¿Y qué pasó con “Platero”? —El programa sigue y supongo que ha mejorado mucho. —Muchos años después ya nadie tiene un coche autónomo en el garaje, ¿por qué? — Técnicamente somos muy cercanos, pero no sé si es económica y socialmente interesante. Por ejemplo, tal vez haya muchas personas que disfruten conduciendo y no quieran un coche autónomo. Pero lo mismo es muy práctico en una recta muy aburrida de la Patagonia. Y luego está el debate ético donde las compañías de seguros tendrían mucho que decir en caso de accidente. Lo que se ha incorporado a los coches, y no solo a los de alta gama, son las ayudas a la conducción derivadas de estas tecnologías, como la frenada cuando otro vehículo se acerca demasiado. Y luego hay otros usos. -¿Cuál? —Decidimos mover un carro porque era un escaparate. Pero también hemos hecho peticiones para mover maquinaria agrícola. Y, por ejemplo, sería mucho más seguro enviar un coche autónomo con todas las herramientas necesarias para apagar un incendio en un túnel en llamas que enviar los bomberos, con el peligro de muerte asociado. ¿Cómo serán los coches del futuro? “Debido a que hay tantos problemas ambientales, creo que los países más avanzados social y económicamente reducirán gradualmente la cantidad de automóviles individuales. Como decía, los existentes contarán con muchas herramientas para la conducción autónoma, facilidades para conducir el coche y alertar al conductor sobre su estado para tomar las riendas del vehículo. —La bioquímica Margarita Salas dijo que al principio se sentía invisible y discriminada por sus colegas varones. ¿Tu experiencia fue similar? No he tenido una experiencia muy amarga. En mi caso fue una cosa sutil, algo que estaba alrededor. Me sentí directamente discriminada un par de veces, sí, eso lo señalé. Recuerdo un proyecto europeo que nos premiaron y cuando lo presentamos la coordinadora dijo ‘Oh, tú eres la jefa’ porque era la única mujer que tenía al frente de un proyecto. —Todavía no hay muchas chicas en cursos STEM. “Hemos progresado, pero aún existe la percepción, tanto de hombres como de mujeres, de que ciertas carreras científicas no alcanzan lo que muchos ven como nuestro propósito fundamental en la vida. —¿Qué podemos hacer para animar a las mujeres jóvenes a elegir la ciencia? «Intelectualmente, somos igual de capaces». Tal vez debería revelarse que la devoción a la ciencia no disminuye ni aumenta la feminidad. Mi vida privada no ha sido diferente a dedicarme a lo que me dedico. .

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