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¡Sorpresa! Hace 125.000 años, los neandertales podían cazar elefantes el doble de grandes que los actuales

Contrariamente a la creencia popular, el mamut no fue el animal terrestre más grande del Pleistoceno. Este título corresponde en realidad a uno de sus parientes, Palaeoloxodon antiquustambién conocido como ‘Elefante con colmillos rectos‘, que con su enorme tamaño (el doble del tamaño de un elefante actual) y su peso de casi 13 toneladas, vivió en Asia y Europa hasta hace unos 100.000 años. Durante décadas, los paleontólogos han sospechado que los neandertales cazaban a estos magníficos animales y que esta caza podría incluso haberlos llevado a la extinción, pero las evidencias encontradas en varios lugares nunca han podido demostrarlo.

Un nuevo hallazgo en la orilla fangosa de un lago en el centro de Alemania ahora muestra sin lugar a dudas que hace 125.000 años el neandertales Allí se reunían sistemáticamente para sacrificar decenas de ejemplares de estos enormes elefantes, de unos cuatro metros de altura al hombro. En un estudio dirigido por científicos del Centro de Investigaciones Arqueológicas MONREPOS en Alemania y publicado esta semana en «avances científicos“, los investigadores explican que gracias a sus afiladas herramientas de piedra, los neandertales pudieron recolectar allí hasta cuatro toneladas de carne de cada animal.

Lo que podría cambiar mucho de lo que creíamos saber sobre las habilidades y la organización social de esta «otra» especie humana inteligente que vivió en Europa durante más de 350.000 años. El nivel de organización requerido para esta actividad, así como la gran cantidad de alimentos que proporcionó, sugieren que los neandertales pudieron haber formado grupos sociales mucho más grandes, más complejos y más estables de lo que se pensaba anteriormente.

El origen del hallazgo.

El hallazgo proviene de un verdadero tesoro de huesos de animales y herramientas de piedra descubiertas por mineros cerca de la ciudad en la década de 1980. Neumark Norte. A partir de 1985, los arqueólogos siguieron de cerca el trabajo de los mineros y en el transcurso de una década descubrieron una gran cantidad de huesos de animales y herramientas de piedra en un depósito que creció al mismo ritmo que la minería. Los huesos y herramientas datan de hace 125.000 años, un período relativamente cálido en Europa conocido como el interglacial eemiano y que ocurrió 75.000 años antes de la llegada de los humanos modernos (nosotros) a Europa occidental (hace unos 40.000 años). El sitio incluye huesos y colmillos de más de 70 elefantes machos de la especie Palaeoloxodon antiquus, casi todos completamente desarrollados. La mayoría de ellos se formaron en docenas de montículos que se han acumulado a lo largo de las antiguas orillas del lago en unos 300 años de actividad.

“Nos preguntamos, ¿qué diablos hacen 70 elefantes ahí?”, dice el arqueozoólogo Lutz Kindler, coautor del estudio. Para averiguarlo, él y su colega Sabine Gaudzinski-Windheuser, también arqueozoólogo de MONREPOS, pasó meses examinando los 3.400 huesos de elefante que ahora se encuentran en un depósito. Algunos pesaban decenas de kilogramos y requerían una carretilla elevadora para moverlos. Bajo el microscopio, casi todos mostraban signos de manipulación, raspado y laboriosos despiece.

Aunque los científicos saben desde hace mucho tiempo que los neandertales eran cazadores altamente calificados, estas marcas de corte son la primera evidencia de la caza de elefantes a gran escala por parte de los neandertales. Los numerosos rasguños y rasguños en casi todos los huesos muestran que los cazadores fueron minuciosos. «Realmente buscan cada trozo de carne y grasa», dice el arqueólogo y coautor del estudio de la Universidad de Leiden. Wil Roebroeks. Los huesos no habían sido roídos por carroñeros como lobos o hienas, lo que sugiere que no les quedó nada para roer después de manipularlos.

Según el estudio, la carne de un solo elefante habría sido suficiente para alimentar a 350 personas durante una semana o a 100 personas durante un mes. Históricamente, se pensaba que los neandertales vivían en grupos pequeños y muy móviles de alrededor de 20 individuos como máximo, pero la gran cantidad de carne de elefante disponible aquí sugiere grupos mucho más grandes, lo suficientemente grandes como para sacrificar un elefante entero y procesarlo, y lo suficientemente grande como para consumir. «Es un trabajo realmente duro y requiere mucho tiempo”, dice Kindler. «¿Por qué cazar y sacrificar un elefante entero cuando estás desperdiciando la mitad de las raciones?».

Por lo general, en lugares donde se han encontrado cientos de caballos o gacelas sacrificados, no hay forma de saber si todos los animales fueron sacrificados al mismo tiempo. Dicho esto, es difícil decir si esta carne alimentó a un gran número de neandertales durante un corto tiempo o a un pequeño grupo de ellos durante un período de tiempo mucho más largo. Pero con los elefantes eso no pasa y todo parece más claro. “Cuando encuentras 100 caballos sacrificados”, explica Roebroeks, “no sabes si estás mirando un evento o 20 diferentes. Pero con un elefante, está claro que los neandertales tuvieron que hacer frente a una gran cantidad de comida a la vez».

Por lo tanto, los investigadores creen que estos enormes «paquetes de alimentos» significan grupos mucho más grandes, tal vez una gran reunión estacional, o tal vez algún tipo de instalación de almacenamiento de alimentos. Por supuesto, derribar elefantes de este tamaño armados solo con lanzas es algo que requiere una planificación cuidadosa. Los cazadores pueden haber seleccionado

como presa de los machos adultos que deambulaban solos y sin la protección de una manada. Y cuando se localiza la presa, la caza en sí requeriría un alto nivel de coordinación de todos los involucrados.

Sin embargo, esto no significa necesariamente que los neandertales siempre vivieran y trabajaran en grandes grupos. Lo que muestran los resultados de este trabajo es que estos pueblos antiguos eran más sofisticados de lo que se pensaba, y que podían adaptar perfectamente su comportamiento a una variedad de ambientes y climas. Si fueran capaces del comportamiento observado, dicen los investigadores, otros grupos en otros lugares habrían podido hacer lo mismo. «Esto nos permite pensar en los neandertales como humanos modernos en lugar de las bestias humanoides que se interpretaron anteriormente».

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