Ciencia

¿Se deben administrar las vacunas COVID anualmente?

Los científicos están divididos sobre una propuesta de la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU. (FDA) para actualizar las vacunas COVID-19 una vez al año, similar al enfoque de la agencia para actualizar las vacunas contra la influenza. En una reunión del panel asesor de vacunas de la FDA el 26 de enero, algunos investigadores argumentaron que el plan ayudaría a simplificar el complejo programa de vacunación contra el COVID-19 del país y, como resultado, podría impulsar la aceptación.

Pero otros estaban menos convencidos de que la inyección debería actualizarse cada otoño de EE. UU., o si se debería instar a los adultos sanos a recibir una inyección anual de COVID-19. Angela Shen, especialista en vacunas del Hospital Infantil de Filadelfia en Pensilvania, dice que la propuesta, publicada el lunes, «conceptualmente no es una mala idea». Pero cuestiona si los datos respaldan la actualización de la composición de la vacuna una vez al año, porque el SARS-CoV-2 genera nuevas variantes a un ritmo diferente al de la influenza. «Simplemente tachar ‘gripe’ y reemplazarlo con ‘COVID’ en todos los documentos podría no funcionar, porque COVID no es la gripe», dice Shen, ex miembro de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU. panel asesor sobre prácticas de inmunización.

El cronograma para actualizar las vacunas contra la gripe se basa en el patrón estacional bien documentado para la aparición de nuevas cepas: la selección de cepas para las vacunas del hemisferio norte se basa en parte en las versiones que se difundieron ampliamente durante el invierno anterior en el hemisferio sur. Aunque hay alguna evidencia de que el SARS-CoV-2 también se propaga estacionalmente, ese patrón no es tan predecible como el de la influenza.

«Entendemos la estacionalidad de la gripe y sabemos exactamente cuándo vacunar para lograr un efecto óptimo», dice Luciana Borio, excientífica jefe interina de la FDA, que ahora es especialista en salud global en el Consejo de Relaciones Exteriores de la ciudad de Nueva York. Pero “simplemente no sabemos si las personas necesitan vacunarse todos los años o con menos frecuencia para protegerse de la COVID grave”.

Además, las variantes del SARS-CoV-2 no arrasan el mundo de manera tan uniforme como lo hacen las cepas de influenza, lo que significa que será difícil coordinar la composición de una inyección de COVID-19 a nivel mundial. Bruce Gellin, especialista en salud global de la Iniciativa de Prevención de Pandemias de la Fundación Rockefeller en la ciudad de Nueva York, preguntó en la reunión si la propuesta de actualización anual requeriría implícitamente que otros países sigan las decisiones de la FDA. Bill Falstich, vicepresidente de la cadena de suministro global del fabricante de vacunas Pfizer, con sede en la ciudad de Nueva York, respondió: «No necesariamente».

¿Tiempo correcto?

Aunque ofrecer vacunas contra el COVID-19 junto con vacunas contra la influenza podría impulsar la aceptación, Gellin también cuestionó el plan para ofrecer la vacuna actualizada en el otoño de EE. UU. A lo largo de la pandemia, Estados Unidos ha visto una ola de COVID-19 a fines del verano, además de un aumento más grande en el invierno, lo que podría sugerir que es mejor administrar la vacuna a principios de año, dice.

Pero administrar la inyección antes del aumento invernal podría evitar una avalancha de hospitalizaciones, anotó Peter Marks, director del Centro de Evaluación e Investigación Biológica de la FDA en Silver Spring, Maryland. En invierno, las clínicas están inundadas de personas infectadas con influenza y virus respiratorio sincitial (RSV), lo que llevó a que algunos hospitales de EE. UU. se acercaran a su capacidad esta temporada.

Composición armonizada

En la misma reunión, el panel asesor de vacunas respaldó por unanimidad la propuesta de la agencia de adoptar una única composición de vacunación contra el COVID-19 para dosis primarias y de refuerzo. Actualmente, las personas en los Estados Unidos completan una serie primaria de vacunación contra el COVID-19, al menos dos dosis de las vacunas fabricadas por Pfizer-BioNTech, Moderna o Novavax, o una sola inyección de una vacuna de Johnson & Johnson, todas las cuales luego deberían ser seguido de un refuerzo dos meses después. Para el refuerzo, Pfizer-BioNTech y Moderna ofrecieron al principio una dosis adicional de su vacuna original, pero ahora las empresas solo ofrecen refuerzos «bivalentes», que incluyen más de una cepa de SARS-CoV-2.

La aceptación de los refuerzos bivalentes ha sido baja en los Estados Unidos: alrededor del 15 % de las personas elegibles han recibido una inyección de dos cepas. Algunos expertos dicen que eso se debe a que muchas personas han recibido una combinación de vacunas, lo que ha generado confusión sobre qué tipo de refuerzo deben recibir y cuándo.

“Necesitamos desesperadamente simplificar el programa de vacunación”, dice Megan Ranney, médica y especialista en salud pública de la Universidad de Brown en Providence, Rhode Island. “Si vamos a mantener nuestra capacidad de vacunar al país, tenemos que avanzar hacia un cronograma más estandarizado, desde el punto de vista de la ciencia del comportamiento”. La propuesta de adoptar una composición de vacuna única para toda la serie aliviaría parte de esa confusión y podría impulsar la aceptación de la vacuna porque se podrían ofrecer inyecciones junto con las vacunas anuales contra la influenza, agrega. “Estos cambios tienen mucho sentido”.

Decisión futura

Estandarizar la composición de la vacuna para la serie primaria y de refuerzo probablemente significaría que la vacuna bivalente se convertiría en la formulación principal para las personas que aún no han tenido una serie primaria.

Los refuerzos bivalentes que se utilizan actualmente en los Estados Unidos, el Reino Unido y otros lugares se dirigen tanto a la cepa SARS-CoV-2 ‘ancestral’ que circulaba al comienzo de la pandemia como a una cepa Omicron. Los datos de los CDC compartidos en la reunión de asesoramiento muestran que las personas de 5 años o más que recibieron solo un refuerzo de una sola cepa tienen el doble de probabilidades de morir de COVID-19 que las que reciben un refuerzo bivalente. Sin embargo, cualquier refuerzo aún reduce las posibilidades generales de muerte por COVID-19.

A algunos panelistas de la reunión les preocupaba la decisión de utilizar una formulación bivalente, en lugar de una actualizada de una sola cepa, en futuras vacunas. Los científicos señalaron que hay pocos datos sobre la eficacia de las vacunas bivalentes cuando se administran como una serie primaria, particularmente en niños pequeños, que constituyen una gran proporción de las personas que ahora reciben una serie primaria en los Estados Unidos. Y algunos estudios han insinuado que incluir la cepa ancestral podría atenuar la eficacia de la vacuna contra Omicron, debido a un fenómeno llamado impronta inmune.

Marks señaló en la reunión que el panel asesor se reuniría nuevamente en mayo o junio para discutir si se justifica un cambio de formulación, y que el panel luego discutiría si una vacuna actualizada debería incluir solo una cepa de SARS-CoV-2 o múltiples presiones. Esta es una pregunta científica importante, dice Ranney, pero mientras tanto, «especialmente si eres mayor o tienes enfermedades crónicas, un refuerzo es mejor que ningún refuerzo cuando estás en medio de una oleada».

Este artículo se reproduce con permiso y fue publicado por primera vez el 27 de enero de 2022.

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