Ciencia

Por qué la variante XBB.1.5 ‘Kraken’ de COVID es tan contagiosa

Una nueva variante de rápida propagación del SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID, significa que un aumento de nuevas infecciones podría estar a la vuelta de la esquina. Y si bien es probable que no eluda la inmunidad por completo, la variante podría esquivar algunas de nuestras defensas gracias a un impulso mutacional.

XBB.1.5: extraoficialmente apodado «Kraken» por algunos científicos en línea—es una subvariante de Omicron que ha llamado la atención de los virólogos en las últimas semanas debido a su ventaja significativa en la rapidez con que se propaga. Investigar por el virólogo computacional Trevor Bedford y su equipo en el Fred Hutchinson Cancer Center en Seattle sugiere que XBB.1.5 actualmente tiene un número de reproducción de alrededor de 1.6, lo que significa que cada persona infectada por esta subvariante, en promedio, infectará a otras 1.6 personas .

“Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades Estimaciones inmediatas de proporciones variables, XBB.1.5. es probable que ya se encuentre entre las subvariantes más prevalentes en los EE. UU.”, dice Marlin Figgins, Ph.D. de la Universidad de Washington. estudiante que trabaja en el laboratorio de Bedford. «Es probable que haya un aumento de casos a corto plazo, aunque esto dependerá del alcance de la ventaja de XBB.1.5 y de los diversos factores que afectan la transmisión del SARS-CoV-2 en general».

De manera crucial, a pesar de estar a unas pocas docenas de mutaciones de la subvariante BA.5, que dominó el verano pasado, XBB.1.5 sigue siendo una forma de Omicron y no una variante completamente nueva del SARS-CoV-2. También es muy similar a su linaje padreXBB: en sí mismo una combinación de dos linajes descendientes de la subvariante BA.2 que dominó la primavera pasada.

El XBB parental, que apareció en los titulares después de causar una ola de infecciones en Singapur el año pasado, se destaca por su capacidad para evadir el sistema inmunitario humano mediante una mutación en un sitio en su proteína de punta conocida como 486. Las mutaciones en este sitio son conocido por han ayudado al virus a escapar de la detección por parte del sistema inmunitario incluso en sus primeras variantes en la pandemia. Lawrence Young, profesor de oncología molecular en la Facultad de Medicina de la Universidad de Warwick en Inglaterra, describe la mutación como una compensación evolutiva: «Proporciona más evasividad inmunológica, pero [is a] compensación en términos de infectividad en el sentido de que el cambio hace que el virus sea un poco menos eficiente para la infección”, dice.

Por el contrario, la característica definitoria de XBB.1.5 y su principal diferencia con respecto a XBB es una mutación de proteína espiga conocida como F486P. Esta mutación le da a XBB.1.5 una ventaja significativa, ya que aumenta la infectividad y conserva la capacidad de XBB para escabullirse de las defensas humanas. En otras palabras, es menos una compensación y más un turbocompresor.

El mecanismo detrás de la mayor transmisibilidad de XBB.1.5 no se conoce con certeza. Pero la mutación F486P de la subvariante permite que el virus actúe con mayor eficacia engancharse a los receptores ACE2 en el cuerpo: «la puerta a través de la cual el virus ingresa a las células de nuestra nariz, garganta y pulmones», dice Young.

“Creo que pocos estudios muestran una correlación directa entre la unión de ACE2 y una mejor capacidad de transmisión” del virus, dice Stanley Perlman, profesor de microbiología e inmunología en la Universidad de Iowa. “Estoy seguro de que es un factor, pero es solo uno de muchos factores”.

El resultado es que XBB.1.5 es altamente transmisible mientras conserva la capacidad de Omicron para evadir el sistema inmunológico. Sin embargo, varios expertos han subrayado que las propiedades de evasión inmunitaria de XBB.1.5 no deben exagerarse. Si bien la subvariante puede, hasta cierto punto, esquivar los anticuerpos conferidos por las vacunas o la exposición previa, no evitará por completo el sistema inmunitario, dice Alessandro Sette, profesor del Instituto de Inmunología de La Jolla. Sette dice que XBB.1.5 tendría dificultades para escapar de la inmunidad celular conferida por las células T asesinas, que funcionan destruyendo las células infectadas por virus, incluso si los anticuerpos no logran evitar que esas células se infecten en primer lugar. Esta respuesta de células T ayuda a prevenir enfermedades graves. Actualmente no hay evidencia que sugiera que XBB.1.5 cause una enfermedad más o menos grave o síntomas diferentes, en comparación con las subvariantes anteriores de Omicron.

“Ha habido una confusión significativa en la narrativa de la protección”, dice Sette. “Es relativamente fácil que un virus mute para escapar de los anticuerpos porque están limitados a un área determinada de la proteína de punta del virus. Pero, ¿qué pasa con la inmunidad celular? El mecanismo por el cual las células T reconocen el virus es completamente diferente”. Agrega que si bien ciertas variantes del SARS-CoV-2 pueden escapar de los anticuerpos en diversos grados, las células T conservan alrededor del 85 por ciento de su capacidad para luchar contra el virus a nivel de población.

Esto refuerza un punto que muchos expertos han señalado durante la pandemia: aunque la inmunidad de las vacunas o la exposición previa pueden no evitar que las personas se infecten varias veces, aún ayudará a prevenir enfermedades graves.

jake scott, profesor asistente clínico de enfermedades infecciosas en la Universidad de Stanford, aún no está preocupado por XBB.1.5. “Creo que está claro que todas las subvariantes de Omicron son intrínsecamente menos propensas a provocar una enfermedad grave porque es menos probable que provoquen una enfermedad del tracto respiratorio inferior”, dice. “Sí, las subvariantes de Omicron son bastante transmisibles, y sí, XBB.1.5 es la más transmisible de las subvariantes de Omicron, por lo que es posible que provoque un aumento en los casos. Pero realmente no me preocupa que esto provoque un aumento en las hospitalizaciones y muertes que se deban únicamente a la COVID”.

Scott reconoce que esto es principalmente una conjetura. “Pero aunque soy reacio a hacer predicciones, creo que está bien tener confianza en las vacunas”, dice.

Sette se hace eco de ese punto: «Ciertamente, ha habido tremendas olas de infección con cada variante diferente, pero en gran medida, las vacunas han mantenido su protección contra enfermedades graves», dice. “Ahora tenemos refuerzos bivalentes que son aún mejores, eso es muy importante”.

Además, los medicamentos antivirales para el COVID, como Paxlovid y remdesivir, «aún deberían ser efectivos contra XBB.1.5», dice Young. «Ambos evitarán la replicación del virus y su función crucial no se ve alterada en XBB.1.5».

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