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¿Por qué el papel amarillea con el paso del tiempo?

El primer «papel» de la historia fue el papiro, un soporte elaborado en el antiguo Egipto a partir de la planta que le dio nombre: Cyperus papiro. En China, alrededor del siglo II a.C. A partir del C. se inició la fabricación de otro soporte, elaborado con restos de algodón, seda y cáñamo, técnica que llegó a Europa en la Edad Media.

El método chino de fabricación de papel consistía esencialmente en crear una malla de fibras de celulosa a partir de una pasta obtenida de la molienda de algunas materias primas -cortando fibras naturales de origen vegetal- y mezclándolas con agua. Luego, la pasta se prensó y se secó, lo que resultó en papel.

Gracias a la celulosa es blanco.

En un principio se utilizaba como materia prima cualquier cosa que contuviera celulosa como retazos de tela, cáñamo, algodón… Sería la demanda de este invento lo que obligaría a utilizar madera procedente de plantas leñosas como los árboles.

El papel es blanco debido a la celulosa, aunque en ocasiones puede tener una tonalidad diferente debido a las impurezas o colorantes asociados al mismo. Fue el gusto, la moda y la necesidad de enfatizar la individualidad lo que, con la ayuda de los tintes, llevó a la creación de láminas con diferentes tonos de color.

En cualquier caso, y a pesar de que la industria química es capaz de ofrecernos una gama infinita de colores, el papel que sigue triunfando es el blanco, ya que permite un mayor contraste de brillo entre lo escrito y el fondo.

La lignina es responsable del envejecimiento.

El tiempo ha dejado una huella reconocible en todos los medios utilizados para escribir a lo largo de la historia. Todos sabemos que el papel se vuelve amarillo, se vuelve quebradizo y tiene un olor característico.

La falla no es de la celulosa sino de la lignina, un polímero que mantiene unidas las fibras de celulosa y le da a la madera la rigidez suficiente para que los troncos de los árboles se mantengan erguidos.

El proceso de fabricación del papel consiste en eliminar la lignina para conseguir el resultado más blanco posible. Sin embargo, esto no se puede hacer completamente. Esto requiere la adición de sustancias alcalinas y el fortalecimiento del “proceso de blanqueo” utilizando cloro, peróxidos y sulfitos.

Cuando la lignina se expone al aire, se oxida y se producen cambios en la estructura química del polímero. En el proceso, se forman moléculas -cromóforos- que reflejan longitudes de onda específicas, que corresponden al amarillo y al marrón.

Por este motivo, cuanto menos lignina haya en un papel, más tardará en volverse amarillo. Esto ayuda a explicar por qué el papel periódico, que es el más barato, amarillea tan rápido.

renovación de los manuscritos

Hace unos años, los científicos dieron un gran paso adelante con el descubrimiento del cromóforo de celulosa. Es un aldehído, un grupo que consiste en un átomo de carbono unido por doble enlace a un átomo de oxígeno y un enlace simple unido a un átomo de hidrógeno. Este descubrimiento abre la posibilidad de que los conservadores eliminen el color amarillento de los manuscritos antiguos.

Pero el papel no solo tiene que luchar contra la lignina en el proceso de envejecimiento, también tiene que lidiar con la acción de algunos microorganismos que pueden descomponerlo hidrolizando u oxidando la celulosa por enzimas -la celulasa- que provocan las manchas propias del papel dañado. Entre ellos se encuentran Aspergillus niger y algunos Vibrios.

Finalmente, tenga en cuenta que los anglosajones usan el término «pulpa» para referirse al desperdicio de pulpa que se usa para hacer un papel inferior amarillento. Este término dio origen a un tipo de literatura -conocida como pulp fiction- que se imprimía en papel muy barato sin guillotinar y por supuesto amarilleaba muy pronto.

SOBRE EL AUTOR

collar de peter

Como médico internista del Hospital de El Escorial (Madrid) y autor de varios libros de divulgación, en este ámbito de “ciencias cotidianas” explica la ciencia que hay detrás de los fenómenos que experimentamos en nuestro día a día

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