Ciencia

Nuevas imágenes revelan fuegos artificiales del impacto del asteroide de DART

Los telescopios en el espacio y en toda la Tierra capturaron las espectaculares secuelas de la nave espacial DART de la NASA. chocando contra el asteroide Dimorphos el 26 de septiembre. El choque fue «el primer experimento humano en desviar un cuerpo celeste», dice Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA, y «un enorme éxito».

“Todos estamos muy entusiasmados aquí”, dice Andy Rivkin, científico planetario del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, que trabaja en la misión.

Una vista de primera fila provino de LICIACube, una diminuta nave espacial italiana que voló junto con DART y fotografió el impacto, que tuvo lugar a 11 millones de kilómetros de la Tierra. Las primeras imágenes de LICIACube, publicadas por la Agencia Espacial Italiana el 27 de septiembre, muestran una gran columna de fuegos artificiales que sale de Dimorphos después de que DART se estrellara contra él. La nube de rocas y otros escombros se expandió rápidamente, como una bocanada gigante de humo.

Estudiar la evolución de la pluma arrojará luz sobre las propiedades físicas de Dimorphos, dijo Elisabetta Dotto, líder del equipo científico de LICIACube en el Instituto Nacional de Astrofísica en Roma, en una conferencia de prensa. Al analizar cómo se formó y dispersó el penacho, los investigadores pueden calcular cuánta energía cinética de DART se dedicó a expulsar los escombros de Dimorphos y cuánto se pudo haber utilizado para alterar la órbita del asteroide:el objetivo de la mision.

Este video acelerado muestra los últimos cinco minutos de imágenes transmitidas a la Tierra por la nave espacial DART mientras pasaba junto al asteroide Didymos para impactar en la pequeña luna de Didymos, el asteroide más pequeño Dimorphos. Crédito: NASA/Johns Hopkins APL

La nave espacial en sí está terminada. “Gran parte se pulveriza y parte se derrite”, dice Megan Bruck Syal, física del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California. “Es difícil de decir, pero no creo que queden grandes porciones”.

LICIACube, que es la primera misión de espacio profundo de Italia, utilizó una técnica de guía autónoma para mantener sus cámaras bloqueadas en Dimorphos mientras pasaba zumbando después del accidente de DART, a solo 55 kilómetros del asteroide. Usó dos cámaras, una en blanco y negro llamada LEIA y una de tres colores llamada LUKE, para fotografiar a Dimorphos antes y después del accidente. Las imágenes muestran un brillo dramático en el momento del impacto, luego la columna se expandió y se desplazó hacia el exterior en los minutos siguientes. Las intrincadas estructuras en la columna de escombros, casi «araña» en algunos lugares, dice Bruck Syal, ayudarán a los modeladores a comprender exactamente cómo se desarrolló el impacto.

Más de 600 imágenes todavía están a bordo de LICIACube, esperando ser descargadas a la Tierra en las próximas semanas.

Un ‘gran revoltijo de rocas’

DART, que es del tamaño de un carrito de golf, alcanzó su objetivo del tamaño de la Gran Pirámide a las 7:14 p. m., hora del este de EE. UU. Las primeras imágenes de LICIACube llegaron a un centro de control en Turín, Italia, poco más de tres horas después.

A pesar de la enorme columna de escombros expulsados, Dimorphos permanece prácticamente intacto. Los telescopios terrestres confirmaron esto al capturar otras vistas del impacto, que mostrar el penacho que se hincha hacia afuera mientras el resto del asteroide se precipita hacia adelante. Actualmente, Dimorphos es visible principalmente desde el hemisferio sur, por lo que estas observaciones iniciales provinieron de telescopios en lugares como la Isla Reunión en el Océano Índico y Sudáfrica. Docenas de telescopios continúan monitoreándolo, para determinar si su trayectoria ha cambiado.

Los astrónomos tardarán días o semanas en confirmar si DART logró su objetivo principal, que es acelerar la órbita de Dimorphos alrededor de su asteroide asociado, Didymos, quizás en 10 minutos o más. Ninguno de los asteroides es una amenaza para la Tierra, pero el objetivo de la prueba es ver si la humanidad podría alterar la trayectoria de un asteroide, en caso de que se descubra una roca espacial peligrosa que se dirige hacia la Tierra en el futuro.

Dimorphos nunca había sido visto de cerca antes de que llegara DART. A medida que la nave espacial se acercaba más y más, descubrió que el asteroide tiene forma de huevo. DART tomó una serie de imágenes durante su descenso, revelando que Dimorphos también está cubierto de rocas. “Es bastante claro que es un montón de escombros”, dice Rivkin. «Solo un gran revoltijo de rocas».

Este artículo se reproduce con permiso y fue publicado por primera vez el 27 de septiembre de 2022.

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