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Mimas, la ‘estrella de la muerte’ de Saturno, podría tener un océano subterráneo oculto

Es la más pequeña e interna de las principales lunas de Saturno. Con casi 400 kilómetros de diámetro, su superficie está cubierta de cráteres de todos los tamaños, cada uno sorprendentemente diferente de los demás. Tanto es así que es, sin duda, la característica más llamativa de toda su interfaz. Se trata de cráter Herschel (llamado así en honor a Guillermo Herschelel astrónomo que descubrió mimar en 1789), tiene un diámetro de 139 km y es exactamente lo que le da a Mimas este aspecto, representando la famosa ‘Estrella de la Muerte’, la nave destructora de planetas de ‘guerra de estrellas‘. Pero ahora Mimas regresa al presente por una razón que no está relacionada con su apariencia: al igual que con otros satélites de Saturno y Júpiter, esta pequeña luna helada también podría tener un océano oculto en su interior.

Y es el acc Alisa Rodas Y adene denton, del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, y la Universidad de Purdue, respectivamente, Mimas genera suficiente calor para alimentar un gran océano subterráneo de agua líquida. Al darse cuenta de esto, la pareja comenzó a examinar la superficie de la pequeña luna en busca de pistas sobre cómo podría haber evolucionado su interior.

Los resultados, recién publicados en ‘Cartas de investigación geofísica‘ eran prometedores. De hecho, las simulaciones del gran cráter Herschel revelaron que la estructura de la cuenca y la falta de tectónica en Mimas son consistentes con una capa de hielo cada vez más delgada y un océano geológicamente joven justo debajo.

Un swing revelador

«En los últimos días de la misión Cassini de la NASA a Saturno», explica. Alyssa Rodasespecializada en el estudio de satélites helados con océanos, la nave espacial identificó una extraña oscilación en la rotación de Mimas, algo que a menudo indica un cuerpo geológicamente activo que puede albergar un océano interior».

“Mimas”, continúa Rhoden, “con su superficie helada y llena de cráteres parecía un candidato poco probable. Pero si Mimas tiene un océano, representa una nueva clase de pequeños mundos oceánicos ‘sigilosos’ con superficies que no revelan la existencia de sus océanos interiores».

Sin embargo, mientras modelaba la formación de la cuenca de impacto de Herschel, Rhoden descubrió que la capa de hielo de Mimas, que hoy no tiene más de 30 km de espesor, debe haber tenido al menos 55 km de espesor en el momento de la colisión. Lo que sugiere que un océano interior se ha estado calentando y expandiendo a expensas del hielo desde el momento en que se formó la cuenca. Además, los investigadores solo podían recrear la forma de la cuenca si incluían un océano interior en sus modelos.

«Lo descubrimos», dice a su vez. adene denton, primer autor del artículo- que Herschel no podría haberse formado en una capa de hielo de su grosor actual sin eliminar por completo la capa de hielo en el lugar del impacto. Si Mimas tiene un océano hoy, significa que la capa de hielo se ha adelgazado desde que se formó Herschel, lo que también podría explicar la falta de fracturas en Mimas. Si Mimas es un mundo oceánico emergente, plantea limitaciones significativas en la formación, evolución y habitabilidad de todas las lunas intermedias de Saturno».

Rhoden cree que si existe un océano debajo de la superficie de Mimas, «reconciliar las propiedades geológicas y orbitales de la luna con nuestra comprensión actual de su evolución orbital térmica será un desafío. Considerar a Mimas una luna oceánica sería un punto de referencia para los modelos de su formación y evolución de estos cuerpos. Esto nos ayudaría a comprender mejor los anillos de Saturno y las lunas intermedias, así como la distribución de lunas oceánicas potencialmente habitables, particularmente Urano. Mimas es un objetivo convincente para futuras investigaciones».

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