Ciencia

Los nativos americanos realizaron minería de cobre a gran escala hace 6.000 años

El encanto del cobre ha perdurado durante milenios. Tanto las minas antiguas como las modernas de este metal extremadamente útil abundan en la región del Lago Superior de América del Norte; mucho antes de que los mineros modernos extrajeran el mineral de las profundidades subterráneas, las comunidades indígenas locales lo excavaron en minas de pozos poco profundos.

Las edades de estas minas prehistóricas eran un «misterio de larga data», dice David Pompeani, geólogo de la Universidad de Hawai en Manoa. Investigaciones anteriores utilizaron restos arqueológicos para evaluar cuándo los sitios mineros estaban activos, pero la minería posterior en los mismos sitios a menudo borraba artefactos antiguos, dice Pompeani. Para evitar esto, él y sus colegas adoptaron un enfoque diferente: en lugar de artefactos, buscaron signos de minería preservados en el medio ambiente.

Para un estudio reciente en antropoceno, los investigadores examinaron los sedimentos de dos pequeños lagos interiores cerca de antiguas minas en la aislada Isle Royale del lago Superior en Michigan. Dichos sedimentos se ven afectados por los cambios anuales y, por lo tanto, actúan un poco como los anillos de los árboles. Cada capa es una instantánea de lo que sucedió en un año determinado, incluidos los fenómenos meteorológicos, los incendios forestales y la contaminación.

Incluso la minería del cobre preindustrial producía contaminación, principalmente por las impurezas de plomo en los depósitos de cobre. «El plomo es un buen indicador para registrar el impacto humano… no es un metal que podamos obtener de forma natural», dice Francisca Martínez-Ruiz, geoquímica del Instituto Andaluz de Ciencias de la Tierra en España, que no participó en el estudio. .

Antes de la maquinaria moderna, la extracción de cobre requería mucha mano de obra. Los nativos americanos lo sacaron de la roca a martillazos: un trabajo duro y polvoriento que lanzó al aire finas partículas de piedra y metales. Pompeani dice que probablemente también usaron hogueras para calentar esta roca, ablandando el cobre y licuando el plomo que se derrite fácilmente. Estos incendios volatilizaron el plomo y lo esparcieron por el área circundante, esparciendo partículas sobre la tierra y los lagos. Al analizar los sedimentos del lago, los investigadores encontraron evidencia de un pico en la contaminación por plomo hace unos 6.000 años durante el período Arcaico. Esto sugirió un pico simultáneo en la minería de cobre a gran escala y coincidió con la evidencia arqueológica del mismo período.

“El documento muestra que el plomo es un indicador confiable que puede usarse para la reconstrucción en esta región”, dice Martínez-Ruiz. Agrega que estudios similares de la contaminación ambiental de los lagos pequeños podrían usarse para investigar los impactos humanos en todo el mundo.

Pompeani dice que el estudio confirma algunos de los primeros esfuerzos de minería a gran escala conocidos en el mundo y da un nuevo giro a la forma en que operaban las sociedades indígenas. “Existe la idea de que los cazadores-recolectores no podrían organizarse para llevar a cabo una operación minera”, dice. “Sin embargo, ese sedimento del lago indica que durante el período Arcaico, extrajeron hasta tal punto que podemos detectarlo en el medio ambiente”.

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