Ciencia

Los humanos pueden adivinar correctamente el significado de los gestos de los chimpancés

En el bosque cerca de Wamba, un pueblo de la República Democrática del Congo, algunos de los últimos bonobos que quedan se reproducen, se alimentan y descansan en los árboles. Al igual que otros grandes simios, estos animales tienen una rica vida social y se comunican con sus congéneres mediante unos 80 tipos de gestos. La primatóloga Kirsty Graham de la Universidad de St. Andrews en Escocia ha pasado cientos de horas entre esta compañía en peligro de extinción que chilla y araña para decodificar las interacciones no verbales de sus miembros. Este trabajo ha confirmado, por ejemplo, que cuando uno de los animales golpea repetidamente la pelusa negra de su pecho, está pidiendo que lo acicalen. Y cuando coloca su mano debajo de la barbilla de otro, está pidiendo comida.

La colega de Graham en St. Andrews, Catherine Hobaiter, construyó un diccionario de lenguaje corporal similar al observar a los chimpancés de África Oriental en la Reserva Forestal Central de Budongo en Uganda. Los gestos de ambas especies, que son los dos parientes más cercanos de los humanos, son más complejos y variados que sus vocalizaciones, que reflejan principalmente necesidades urgentes como encontrar comida o avistar depredadores.

Por el contrario, los gestos de los simios sirven como una forma deliberada de transmitir objetivos cotidianos específicos, lo que lleva a algunos científicos a creer que estas señales son los precursores del lenguaje humano. “Están usando gestos de una manera que se parece más al lenguaje, por lo que existe la teoría de que el lenguaje humano podría haber evolucionado a partir de esta base gestual”, dice Graham.

En un artículo publicado hoy en biologia plos, Graham y Hobaiter brindan evidencia sorprendente de que esta habilidad ancestral puede persistir en los humanos modernos. Muestran que nuestra especie puede adivinar bastante bien los significados de los gestos de los chimpancés y los bonobos, otro indicio de que el lenguaje puede haber evolucionado a partir de un elaborado sistema de señales con las manos y el cuerpo.

En el estudio, cuando miles de personas vieron videos en línea de simios salvajes levantando un brazo, rascándose y haciendo varias poses, vieron tengo la esencia de la jerga de los animales mucho más a menudo de lo que se esperaría por casualidad. “Los humanos sin ningún entrenamiento y sin ver ninguno de los resultados o comportamientos circundantes pueden entender lo que significan los gestos de los chimpancés y los bonobos”, dice Graham.

El hallazgo sugiere que los humanos todavía tienen cierta comprensión de este vocabulario ancestral. «Tal vez esto es algo que se compartió con nuestro último ancestro común y que, de hecho, conservamos, esta capacidad de comprender y utilizar los gestos de los grandes simios», dice Graham.

El trabajo llena un vacío en el caso de un linaje lingüístico compartido. Los científicos han aprendido que los vocabularios de los grandes simios se superponen ampliamente: alrededor del 95 por ciento de los gestos de los bonobos son los mismos que usan los chimpancés. Además, en un estudio piloto de 2019, Hobaiter y sus colegas descubrieron que la gran mayoría de gestos utilizados por niños pequeños menores de dos añosque aún no utilizan principalmente el lenguaje hablado o de señas para comunicarse, son los mismos que los de los chimpancés.

Pero ha sido difícil encontrar tal superposición gestual entre los simios salvajes y los humanos una vez que estos últimos alcanzan la edad adulta. La comunicación humana adulta está dominada por el lenguaje hablado o de señas, junto con una gran variedad de gestos, muchos de los cuales son culturalmente específicos. «Descifrar si todavía tenemos acceso a la comunicación de gestos de los grandes simios es realmente difícil simplemente observando a las personas», dice Graham.

Una estrategia para abordar esta pregunta se les ocurrió a Graham y Hobaiter hace varios años, mientras recopilaban y analizaban videos de simios. Los investigadores descifraron el significado de cada gesto de simio observando lo que sucedió después. Por ejemplo, si un mono dobló la rodilla trasera y levantó el pie, y luego su hijo saltó sobre su espalda, podrían concluir que el levantamiento del pie significaba «Te llevaré». El proceso de decodificación tomó años e implicó examinar miles de ejemplos de tales comportamientos. Pero todo el tiempo, los científicos tuvieron la sensación de que acababan de entender lo que decían los animales. “Estamos dedicando todo este tiempo a comprenderlos”, dice Graham, “pero siempre en el fondo de nuestras mentes, fue como, ‘Sabemos lo que significan los gestos’”.

Lo que los investigadores no sabían era si la gente común que no pasaba gran parte del año con simios tenía la misma intuición. En 2017, Graham y Hobaiter decidieron averiguarlo. Diseñaron lo que esperaban que fuera un pequeño estudio piloto en el que la gente trataría de identificar los gestos de los chimpancés a partir de videos en un cuestionario en línea. A cada examinado se le mostraron 20 clips cortos de chimpancés o bonobos haciendo gestos y se le pidió que decidiera cuál de las cuatro respuestas posibles describía el significado de cada gesto. En uno de los clips, un bonobo le dio un empujón a su camarada. En este caso, el animal decía: “Súbete a mi espalda”. Pero cuando un chimpancé hizo lo mismo, le estaba diciendo a su compañero que se mudara a un nuevo lugar.

Después de que los medios recogieran el trabajo del equipo, más de 17.000 personas iniciaron sesión en mira los videos. Los investigadores excluyeron a los participantes que no vieron todos los videos, que vieron los videos más de una vez o que dijeron que tenían experiencia con primates, dejando 5656 puntajes. “Es una pieza realmente impresionante de ciencia ciudadana”, dice Erica Cartmill, antropóloga de la Universidad de California en Los Ángeles, que no participó en el estudio. “La cantidad de personas que tienen mirando los gestos de los simios es fantástica”.

Si las personas no tuvieran idea de lo que estaban haciendo los simios, tendrían razón el 25 por ciento de las veces por casualidad, al elegir correctamente una de las cuatro respuestas. Pero el puntaje promedio estuvo ligeramente por encima del 50 por ciento, un resultado estadísticamente sólido, dado el tamaño del estudio. “Lo interesante es que la gente parece ser capaz de hacer [this task], y de alguna manera sus conjeturas, aunque no son perfectas, definitivamente están por encima del azar”, dice Federico Rossano, psicólogo comparativo de la Universidad de California en San Diego, que no participó en el estudio. La capacidad de los humanos para dar sentido a los comportamientos de las mascotas, como perros y gatos, es más limitada, dice. “Algunas personas son muy buenas interpretando mascotas, pero muchas otras no”, dice Rossano. «De hecho, es posible que te muerdan».

Los participantes del estudio incluso entendieron los gestos ambiguos de los simios, aquellos con más de un significado posible en la sociedad de los simios, con una excepción: cuando un chimpancé sacude un objeto como una rama, a menudo significa «Tengamos sexo», pero podría significar «Muévete». lejos de mí”, dependiendo del contexto. La gente eligió el significado correcto para este gesto, que los investigadores llamaron «sacudir el objeto», no mejor que el azar. Y, en general, las tasas de precisión en el estudio variaron bastante según el tipo de gesto. “Eso te dice que las cosas que son muy específicas del lenguaje de los chimpancés, no las [understand]”, dice Thibaud Gruber, primatólogo de la Universidad de Ginebra, que no participó en el estudio.

Pero el logro de los examinados no debe subestimarse. Los simios obtienen un contexto importante para interpretar gestos ambiguos al vivir unos con otros. “Dado que las personas no captan nada de eso en estos videos, es realmente sorprendente que aún puedan entender los gestos”, dice Graham.

Queda por descubrir por qué los humanos pueden entender los gestos de los simios. Los linajes humanos y chimpancés están separados por hasta seis millones de años. Una posibilidad es que todos los grandes simios, incluidos los humanos, hereden un conjunto común de gestos. Otra es que los humanos y otros grandes simios comparten la capacidad de utilizar los movimientos corporales como herramientas de comunicación, lo que Graham denomina “comunicación encarnada”.

Una tercera explicación es que la similitud en la forma del cuerpo entre los humanos y otros grandes simios, combinada con las habilidades cognitivas de los humanos, facilita que las personas deduzcan el significado de los movimientos de los simios. El estudio deja estas posibilidades sin resolver, dice Cartmill. Ella llama al trabajo «un hermoso primer paso» que muestra que los humanos pueden reconocer la intención y el significado de las comunicaciones de otra especie. Pero ella se pregunta: «¿Esto se debe a que somos muy buenos para hacer inferencias, o es porque hay algún sistema gestual subyacente común?»

“Creo que los gestos jugaron un papel importante en la evolución del lenguaje”, continúa Cartmill. “Creo que este artículo contribuye a esa historia y ayuda a abrir nuevas posibilidades de que exista un conjunto de gestos profundamente arraigado o una sensibilidad profundamente arraigada para ver, percibir y comprender el gesto”.

Pero Rossano no está convencido de que los humanos y otros grandes simios compartan un repertorio innato de gestos. “Los humanos pueden reconocer el significado de un ladrido de un perro o el rugido de un león como una amenaza, pero esto no significa que compartamos ladridos o rugidos con ellos como una herramienta comunicativa”, dijo.

Incluso si Rossano tiene razón, el estudio en sí todavía tiene su propio valor como herramienta de enseñanza. Involucrar a tanta gente con esta investigación tiene beneficios más allá de la ciencia, dice Gruber. “Lo que es realmente genial es la metodología y cómo la gente se comprometió con ella”, dice. “Eso les hace entender ‘Oh, somos muy cercanos a nuestros parientes más cercanos’. Eso, para mí, es una victoria. Es una victoria para la conservación. Es una victoria por mostrar lo importante que es tener a estos muchachos en nuestra mente, protegerlos, salvarlos”.

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