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Hallan, a más de un millón de años luz, las estrellas más distantes de nuestra galaxia

Las reuniones de la Sociedad Astronómica Americana nunca defraudan a los amantes de la astronomía y del universo, ya que muchos científicos las utilizan para presentar sus últimos descubrimientos. Y la reunión que se está celebrando estos días en Seattle, Washington, en el número 241, no fue una excepción a esa regla. Dos conferencias, la primera del 9 de enero y la segunda de hoy día 11, han llamado mucho la atención esta vez porque en ellas Yuting Feng y Guha Thakurta, astrónomos de la Universidad de California, Santa Cruz, presentarán el descubrimiento de los más estrellas distantes en nuestra galaxia. Unas 200 estrellas variables distantes, conocidas como RR LYrae, se encuentran a más de un millón de años luz de distancia en los bordes exteriores del halo de la Vía Láctea. Algo realmente increíble dado el tamaño de nuestra galaxia de unos 100.000 años luz de diámetro, casi la mitad de la distancia que nos separa de Andrómeda, nuestra vecina de 2,5 millones de años luz. La pulsación y el brillo característicos de las estrellas RR Lyrae las convierten en excelentes «velas estándar» para medir distancias galácticas. Entonces, estas nuevas observaciones permitieron a Feng y Thakurta descubrir hasta dónde se extiende realmente el halo de la Vía Láctea. “Este estudio”, dice Thakurta, “está redefiniendo lo que constituye los límites exteriores de nuestra galaxia. La Vía Láctea y Andrómeda son tan grandes que apenas hay espacio entre las dos galaxias». Noticias relacionadas Estándar No Encontrarás dos agujeros negros creciendo juntos, el más cercano jamás observado, J. de J. Los dos objetos tienen solo 750 luz -años de diferencia, un «paso» cósmico Durante su presentación, Thakurta explicó que el halo estelar de nuestra galaxia es mucho más grande que el disco, que tiene unos 100.000 años luz de diámetro.Nuestro sistema solar está ubicado en uno de los brazos espirales del disco. El centro del disco es una protuberancia central, y todo está rodeado por el halo, que contiene las estrellas más antiguas de la galaxia y se extiende cientos de miles de años luz en todas direcciones, porque sus límites exteriores están muy lejos, donde las estrellas son mucho más pequeños en comparación con las altas densidades estelares del disco u La parte del bulto es muy escasa, pero el halo está dominado por materia oscura y en realidad contiene la mayor parte de la masa de la galaxia». Una teoría confirmada por su parte, Feng señala que estudios previos ya habían calculado que el halo estelar debería extenderse unos 300 kiloparsecs (o 1 millón de años luz) desde el centro galáctico. (Un kiloparsec equivale a 3.260 años luz). Y ahora se confirman esas distancias, ya que las estrellas 208 RR Lyrae descubiertas por Feng y sus colegas estaban entre 20 y 320 kiloparsecs de distancia. «Pudimos usar estas estrellas variables como rastreadores confiables para determinar distancias», dice Feng. Nuestras observaciones confirman las estimaciones teóricas del tamaño del halo, por lo que este es un hallazgo importante». «La forma en que estas estrellas varían en brillo», explica Thakurta, «es muy parecido a un electrocardiograma. aumenta rápidamente y disminuye lentamente, repitiendo el ciclo perfectamente en esta forma distintiva. Si mide su brillo promedio, resulta que es el mismo de estrella a estrella. Y esta combinación es fantástica para mostrar la estructura de la galaxia. .» Como bien saben los astrónomos, el brillo de una estrella puede ser engañoso. Algunas son más brillantes que otras, pero una estrella puede parecer brillante porque realmente es así de brillante o porque está muy cerca de nosotros, y puede ser difícil notar la diferencia. Pero los astrónomos pueden identificar una estrella RR Lyrae por sus pulsaciones características y luego calcular qué tan lejos está en función de su brillo observado. Los procedimientos no son fáciles y, a veces, los objetos más distantes, como los cuásares, pueden disfrazarse de estrellas RR Lyrae. MÁS INFORMACIÓN noticia No Tormentas de polvo y el primer halo en otro planeta: todo lo que un instrumento español ha descubierto durante un año marciano noticia No Los grandes avances científicos que se esperan para 2023 «Solo los astrónomos saben lo difícil que es conseguir marcadores fiables para llegar a esas distancias ”, dijo Feng. Y ahora, esta sólida muestra de estrellas distantes RR Lyrae nos brinda una herramienta muy poderosa para sondear el halo y probar nuestros modelos actuales del tamaño y la masa de nuestra galaxia».

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