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El secreto de la monogamia ya no es la ‘hormona del amor’

La oxitocina se ha considerado durante mucho tiempo la «hormona del amor», pero esa creencia puede estar fallando. Un estudio publicado este viernes en la revista Neuron demuestra que esta molécula orgánica no es necesaria para formar un vínculo duradero con la pareja y cuidar a los hijos.

La investigación se llevó a cabo utilizando campañoles de pradera, o campañoles, roedores conocidos por su fuerte tendencia a la monogamia. Después del apareamiento, estos animales permanecen en parejas por el resto de sus vidas. Forman vínculos muy fuertes y rechazan activamente a posibles parejas del sexo opuesto. Además, el macho se implica en la misma medida que la hembra en el cuidado de las crías. Un ejemplo de nuestra propia especie.

Estudios previos que usaron medicamentos para bloquear la unión de la oxitocina a su receptor encontraron que los campañoles no podían unirse cuando se bloqueaba la señalización hormonal. Es decir, sus grandes cualidades amorosas parecían depender de esta sustancia.

nacimiento y crianza

Los neurocientíficos Devanand Manoli de la Universidad de California en San Francisco (UCSF) y Nirao Shah de Stanford cuestionaron esto. Utilizaron la técnica de edición de genes CRISPR para crear campañoles que carecen de receptores de oxitocina funcionales. Luego probaron si estos ratones mutantes podrían formar vínculos duraderos con sus compañeros. Para su sorpresa, lo hicieron con la misma facilidad que los normales.

Un par de campañoles. Su «amor» es para toda la vida.

Nastacia Goodwin

El destinatario también era prescindible para el nacimiento y la crianza. «Los campañoles mutantes no solo pueden dar a luz, también pueden amamantar», dice Shah. Tanto los machos como las hembras se involucraron en comportamientos parentales estándar de caricias, lametones y acicalamiento, y fueron capaces de criar cachorros hasta la edad del destete. Sin embargo, el suministro de leche de las hembras era limitado. Como resultado, menos cachorros sobrevivieron a la edad del destete y los que sobrevivieron fueron más pequeños.

Los investigadores creen que sus resultados difieren de otros estudios que utilizaron fármacos para bloquear la señalización del receptor de oxitocina en aras de la precisión. «Las drogas pueden ser sucias», dice Manoli, «en el sentido de que pueden unirse a múltiples receptores y no sabes qué efecto de unión está causando el efecto». Este no es el caso de la genética.

autismo y esquizofrenia

Otra diferencia importante es que la mayoría de los estudios farmacológicos suprimen la señalización del receptor de oxitocina en animales adultos, pero este estudio la desactivó cuando los campañoles eran embriones. «Hicimos una mutación que comienza antes del nacimiento», informa Shah. «Podría ser que haya vías de señalización compensatorias o redundantes que se activen en estos animales mutantes y enmascaren los déficits en el apego, el comportamiento de los padres y la pérdida de leche», explica.

La ilusión de un spray de oxitocina para redirigir a una esposa o esposo infiel o incluso para resolver problemas más serios se está desvaneciendo. «La gente esperaba que la oxitocina fuera una terapia eficaz para ayudar a las personas con déficits cognitivos sociales como el autismo o la esquizofrenia», dice Manoli. «Pero esta investigación muestra que para algo tan complejo como el comportamiento social, probablemente no haya una solución única para todos», dice.

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