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El ‘cometa verde’ ha aumentado su magnitud y ya se puede ver a simple vista

Los cometas siempre han fascinado a la humanidad, recordándonos que no podemos vivir fuera de nuestro entorno cósmico. Durante las últimas noches de enero en el hemisferio norte y las primeras noches de febrero en el hemisferio sur, tenemos la oportunidad de observar un cometa procedente de las profundidades del sistema solar, catalogado como C/2022 E3.

Es un cometa nuevo que nunca antes se había observado, o al menos en nuestra historia escrita. ZTF, popularmente conocido como «Dragón verde» su luminosidad ha aumentado.

Lo hemos estado siguiendo durante meses. Fue descubierto con casi un año de antelación por los astrónomos Bryce Bolin y Frank Masci el 2 de marzo de 2022 utilizando la cámara de campo amplio de la Zwicky Transient Facility en los Estados Unidos (de ahí el acrónimo que da nombre al cometa: ZTF). .

Con base en las observaciones de cientos de observatorios profesionales y aficionados de todo el mundo, fue posible medir el movimiento del cometa en el cielo y reconstruir su órbita en el sistema solar.

El cometa que nos visita sigue una órbita excéntrica que completa cada 50.000 años. Las observaciones de nuestro grupo de investigación del Instituto de Ciencias del Espacio (CSIC) y del Institut d’Estudis Espacials de Catalunya (IEEC) muestran que su luminosidad ha aumentado en las últimas noches y podemos observarlo a simple vista durante unos días antes. está regresando a su rincón oscuro y remoto en el sistema solar exterior.

ZTF acaba de pasar el perihelio, el punto más cercano en su órbita al sol, el 12 de enero. En ese momento, la radiación solar en su superficie era máxima y provocó la sublimación del hielo que forma parte de su estructura. Por ello, ha aumentado su luminosidad.

A medida que el hielo que forma parte del cometa se sublima, expulsan chorros de gas que transportan partículas de polvo que pueden medir de micras a centímetros. Las emisiones de gas y polvo varían según la exposición del hielo del núcleo del cometa, lo que las convierte en estrellas caprichosas con apariencias que cambian a menudo.

Las colas del cometa ZTF que se pueden observar

A medida que se acercan al sol, los cometas desarrollan una envoltura o pelos que llamamos coma.

ZTF tiene un núcleo potencialmente de unos pocos kilómetros de diámetro y ha desarrollado las dos colas distintivas de estas estrellas. El más fino e imperceptible es el llamado pegamento de iones o plasma. Por lo general, es bastante recto y extendido, a veces muestra múltiples rayas y, como se muestra en la imagen superior de este informe, tiene una apariencia azulada. Esta cola es el resultado de la emisión de luz de moléculas ionizadas expulsadas en dirección opuesta al Sol, resultado de la interacción entre el gas emitido y el fuerte viento solar.

Las fotos de seguimiento que tomamos muestran que esta delgada cola se expande varios grados (dos lunas llenas juntas representarían un grado angular), siempre en la dirección antisolar. Tanto visualmente como a través de binoculares o un telescopio, esta cola de iones es muy difícil de ver porque es muy débil.

La segunda cola del cometa, la cola de polvo, de color amarillento o naranja en las imágenes tomadas por el Parc Astronòmic Muntanyes de Prades, es más visible y se extiende bastante lejos de la coma del cometa.

Cerca de la estrella magnitud +5

Las observaciones del cometa el 26 de enero de 2023 indican que está cerca de la magnitud +5 y por lo tanto ya es visible a simple vista desde un lugar con poca luz artificial.

Esta es su trayectoria aparente en el cielo durante las próximas semanas y recomendamos observarlo durante los próximos días antes de que la luz de la luna dificulte su visión.

El cometa ZTF estará muy bien posicionado desde el hemisferio norte y se volverá circumpolar (visible toda la noche) durante las dos últimas semanas de enero y la primera de febrero. Comenzará a verse desde el hemisferio sur esta primera semana de febrero.

Pasará cerca de Polaris el 30 de enero y cerca de la brillante Capella el 6 de febrero, moviéndose a una velocidad angular muy rápida durante los días más cercanos a la Tierra.

La posición actual del cometa entre las constelaciones se puede ver rápidamente en el mapa del cielo proporcionado por The Sky Live.

Como no es mucho más brillante que todas las estrellas que vemos en nuestro límite de visión, es recomendable utilizar prismáticos de 7×50 o 12×50.

Aumento de la actividad interna del núcleo.

En nuestras observaciones más recientes, detectamos un aumento significativo en la actividad interna del núcleo, lo que indica un aumento en el polvo emitido por las regiones activas. Esto se traduce en un aumento progresivo de la luminosidad de la coma del cometa, que actualmente es visible a simple vista.

Visible con un telescopio, el falso núcleo del cometa está activo y ha intensificado su actividad, como lo demuestra la presencia de grandes chorros de gas emitidos desde las regiones activas. Estas últimas observaciones sugieren que la luminosidad del cometa se mantendrá durante los próximos días a medida que se acerque aún más a la Tierra.

Afortunadamente, estos veloces visitantes tienen mucho espacio entre los planetas para extender sus colas y sorprender a la gente sin representar ningún peligro. Sin embargo, no pretendamos no ser conscientes de esto, ya que cada pocos cientos de millones de años, alguien del tamaño de un kilómetro podría tener mapas para chocar contra la Tierra.

Es precisamente por esta razón que necesitamos mirar más allá con nuestros telescopios modernos y continuar equipándonos con programas de búsqueda automatizados que nos permitan descubrir y señalar oportunamente las órbitas de las estrellas errantes.

Este artículo fue publicado originalmente en ‘La conversación’.

SOBRE EL AUTOR

Josep M. Trigo

Investigador Principal del grupo de Meteoritos, Cuerpos Menores y Ciencias Planetarias, Instituto de Ciencias del Espacio (ICE – CSIC).

El Cometa Verde Ha Aumentado Su Magnitud Y Ya SeJosep M. Trigo

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