Ciencia

El cambio climático duplicó la probabilidad de devastadoras inundaciones en Sudáfrica

CLIMATEWIRE | Partes de Sudáfrica todavía se tambalean casi un mes después de que fuertes lluvias e inundaciones catastróficas azotaran la ciudad costera de Durban y sus alrededores, matando a cientos de personas y destruyendo miles de hogares. Ahora, los científicos dicen que las lluvias extremas empeoraron por la influencia del cambio climático.

Según un nuevo análisis realizado por el consorcio de investigación World Weather Attribution, la probabilidad de que ocurra un evento tan grave se ha más que duplicado debido al calentamiento global. La cantidad de lluvia en este caso también fue entre un 4 y un 8 por ciento más intensa de lo que hubiera sido sin la influencia del cambio climático.

Los hallazgos son «consistentes con la comprensión científica de cómo el cambio climático influye en las fuertes lluvias en muchas partes del mundo», dijo la autora principal del estudio, Izidine Pinto, científica climática de la Universidad de Ciudad del Cabo y asesora del Centro Climático de la Cruz Roja y la Media Luna Roja. .

Una atmósfera más cálida puede contener más agua, lo que permite que las tormentas arrojen más lluvia. Eso no significa necesariamente que las tormentas ocurrirán con más frecuencia, pero en muchos lugares serán más fuertes cuando sucedan.

Esta región del sur de África, agregó, es uno de esos lugares. El último informe del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático concluye que es probable que las lluvias extremas se intensifiquen allí a medida que el planeta continúa calentándose.

Sudáfrica no es ajena a las fuertes lluvias tal como son. Durban, en particular, ha visto una serie de desastres similares en los últimos años, incluida una serie devastadora de inundaciones y deslizamientos de tierra en la primavera de 2019.

El último evento fue provocado por días de lluvias torrenciales en la costa este de Sudáfrica, especialmente en las provincias de Eastern Cape y KwaZulu-Natal. Algunos lugares registraron alrededor de 14 pulgadas de lluvia en solo dos días.

Es el último evento investigado por World Weather Attribution, que se especializa en estudiar los vínculos entre el cambio climático y los eventos climáticos extremos individuales, un campo de investigación conocido como ciencia de atribución. Fundado en 2014, el grupo ha analizado docenas de desastres relacionados con el clima en todo el mundo, incluidas olas de calor, inundaciones, sequías y tormentas.

Estudios recientes de WWA han encontrado que el cambio climático empeoró las lluvias extremas producidas por los ciclones tropicales en Madagascar, Mozambique y Malawi a principios de este año. Hizo que las fuertes lluvias y las graves inundaciones que devastaron Europa occidental el año pasado fueran mucho más probables. Y la asombrosa ola de calor que asoló el noroeste de América del Norte el verano pasado habría sido prácticamente imposible sin la influencia del calentamiento global.

La ciencia de la atribución, en sí misma, es un campo relativamente joven. Pero ha avanzado rápidamente desde su inicio hace unas dos décadas. Los científicos ahora pueden investigar los efectos del cambio climático en la frecuencia e intensidad de una amplia variedad de eventos meteorológicos diferentes.

También se están volviendo más rápidos. Si bien algunos estudios anteriormente pueden haber requerido semanas o meses para completarse, los científicos ahora pueden analizar muchos tipos de eventos casi en tiempo real.

El estudio sobre Sudáfrica utiliza el mismo método general aplicado en muchos estudios de atribución. Utiliza modelos climáticos para comparar simulaciones del mundo real con simulaciones de un mundo hipotético en el que no existe el cambio climático. La diferencia entre estas simulaciones puede demostrar la influencia del calentamiento global en los eventos extremos.

En este caso, algunos lugares se vieron más afectados que otros. Algunas de las estaciones meteorológicas más afectadas registraron lluvias que calificaron como un evento de 1 en 200 años, un desastre extremadamente raro. Sin embargo, en promedio en toda la región, las fuertes lluvias constituyeron un evento de aproximadamente 1 en 20 años. Eso significa que en un año determinado, habría una probabilidad de 1 en 20, o 5 por ciento, de que ocurra tal evento.

El equipo de WWA optó por analizar la región como un todo, donde tendría la mayor cantidad de datos para trabajar. Descubrieron que la influencia del cambio climático ha duplicado aproximadamente el riesgo de lluvias tan severas. En un mundo sin calentamiento global, en otras palabras, este evento solo habría tenido un 2,5 por ciento de posibilidades de ocurrir en un año determinado.

Aún así, no es solo la severidad de la lluvia lo que condujo a su devastador resultado. Las desigualdades estructurales en las áreas afectadas también empeoraron el impacto. Muchas de las personas más vulnerables a las inundaciones y deslizamientos de tierra en Durban y sus alrededores viven en asentamientos informales y en casas que son fácilmente arrasadas.

En Sudáfrica, «el legado del apartheid es realmente clave», dijo el coautor del estudio Christopher Jack, científico climático de la Universidad de Ciudad del Cabo y asesor del Centro Climático de la Cruz Roja y la Media Luna Roja.

“La reubicación forzada en áreas específicas en todo el país, en particular, en las ciudades, ha creado estas desigualdades estructurales profundamente arraigadas donde las personas se han visto obligadas a vivir en áreas inadecuadas”, dijo. “Aunque el apartheid fue formalmente desmantelado hace más de 30 años, estas desigualdades estructurales persisten”.

Eventos como las recientes inundaciones subrayan las profundas conexiones entre el cambio climático y la desigualdad social. Numerosos estudios han señalado los impactos desproporcionados que el calentamiento global y los desastres relacionados con el clima tienen en ciertas poblaciones. A medida que empeoren los fenómenos meteorológicos extremos, también lo harán sus impactos en las personas más vulnerables del mundo.

Al mismo tiempo, incluso los planes de adaptación diseñados para proteger a las poblaciones vulnerables se ven afectados por la velocidad a la que avanza el cambio climático en todo el mundo, señaló Jack.

“Parece que no podemos hacerlo lo suficientemente rápido para evitar un evento tras otro con impactos devastadores”, dijo. “Necesitamos ampliar nuestra respuesta al cambio climático si queremos evitar ver este tipo de impactos en el futuro”.

Reimpreso de Noticias E&E con permiso de POLITICO, LLC. Copyright 2022. E&E News proporciona noticias esenciales para los profesionales de la energía y el medio ambiente.

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