Ciencia

El aumento del dolor físico está relacionado con más ‘muertes por desesperación’

Aproximadamente 110.000 estadounidenses murió de una sobredosis de drogas entre febrero de 2021 y febrero de 2022. Esa cifra es parte de una tendencia preocupante más grande. La esperanza de vida general en los EE. UU. cayó en 2020 y nuevamente en 2021, después de décadas de progreso, y las muertes relacionadas con el alcohol, las drogas y el suicidio son una parte importante de ese cambio. (También lo son las muertes por COVID, por supuesto). Las sobredosis, los suicidios y otras «muertes por desesperación», una etiqueta propuesta por los economistas Anne Case y Angus Deaton, han estado aumentando desde la década de 1990 y pueden haberse acelerado en los últimos años.

¿Qué está impulsando exactamente este fenómeno y qué se puede hacer para abordarlo? Para responder a estas preguntas urgentes, muchos académicos se centran en el estrés económico y los estados psicológicos como la depresión y la desesperanza. Ese enfoque tiene sentido: por definición, la desesperación implica la ausencia de esperanza. Perder un trabajo, recuperarse de un accidente o enfermedad y experimentar un divorcio o dificultades financieras puede desencadenar la desesperación. Las personas pueden usar drogas y alcohol para aliviar estos estados mentales incómodos.

Pero hay otro factor importante que a veces se pasa por alto en los estudios sobre la desesperación. La evidencia científica muestra que un denominador común en este ciclo de estrés, ansiedad, depresión y abuso de sustancias es el dolor físico. Como científica del comportamiento, estudio cómo los elementos socioeconómicos, psicosociales y conductuales pueden contribuir al dolor. Los hallazgos de mi trabajo y otros en este campo sugieren que es importante hacer un seguimiento de los dolores y agonías físicas de una comunidad.

La relación entre la desesperación y el dolor es multifacética. Como la mayoría de la gente sabe por experiencia personal, el dolor físico aumenta la angustia y la ansiedad psicológicas. Varios estudios han encontrado que las personas con dolor severo, a diferencia de aquellas con dolor bajo o moderado, son más probable que se preocupe sobre su aflicción y sus posibles consecuencias. Y el dolor puede conducir a una mala calidad del sueño, lo que a su vez aumenta el riesgo de ansiedad y depresión.

La relación inversa también es posible: la angustia psicológica puede causar dolor físico. Por ejemplo, tensión laboralansiedad causada por discriminación socialEstresante relaciones familiares y experiencias adversas en la edad adulta temprana puede exacerbar el dolor físico. Los neurocientíficos incluso han descubierto un mecanismo que podría explicar estos hallazgos. Cuando alguien está de mal humor, según han descubierto los investigadores, las áreas del cerebro que desempeñan un papel en el dolor físico también involucra.

Por último, el dolor físico es importante cuando consideramos las conductas dañinas involucradas en las muertes por desesperación. Por ejemplo, algunas personas usan drogas y alcohol para controlar su dolor. Un estudio de 2020 encontró que el uso indebido de drogas era más fuertemente ligado al dolor físico que a la mala salud mental. De hecho, sentir un dolor intenso o crónico puede conducir a la autolesión o al suicidio.

La epidemia de opiáceos puede ser el ejemplo más destacado de cómo interactúan el dolor físico y la desesperación. El mal uso de los analgésicos, especialmente los opioides, genera cambios en el cerebro que desencadenan una mayor sensibilidad al dolor, así como una mayor tolerancia y adicción a estos fármacos. Como resultado, es más probable que las personas sufran una sobredosis de estos medicamentos. Al mismo tiempo, el uso excesivo de drogas y el consumo de alcohol pueden desencadenar dolor físico que, a su vez, refuerza el ciclo conductual negativo del dolor.

En conjunto, la investigación deja en claro que el dolor y la desesperación están poderosamente vinculados. El seguimiento del dolor puede ayudar a los médicos a tratar a los pacientes, pero también puede ayudar a las sociedades a realizar un seguimiento del bienestar. Desafortunadamente, una herramienta central para este tipo de investigación está cayendo en desuso. Muchos médicos estadounidenses cuestionan el uso de evaluaciones de dolor autoinformadas porque estos cuestionarios a veces incitan a los médicos a recetar opioides. De hecho, en 2016, los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid de EE. UU. decidieron eliminar algunas preguntas sobre medicamentos para el dolor de una encuesta hospitalaria nacional por ese motivo. Pero perder estos datos sobre el dolor también significa perder conocimientos cruciales sobre las necesidades, los estados mentales y los comportamientos de las personas.

Además, mi investigación muestra que comprender el dolor físico a mayor escala puede ser un paso esencial para enfrentar las crecientes muertes por desesperación. Por ejemplo, utilizando más de una década de datos de 146 países, mi colega Andrew Oswald y yo publicamos un estudio en 2021 que mostró que los informes de dolor físico eran mayores cuando la tasa de desempleo era alta. Argumentamos que las recesiones pueden crear estrés financiero que a su vez conduce a un mayor dolor físico. Esta idea tiene implicaciones importantes. Si las muertes por desesperación en los EE. UU. se relacionan con la inseguridad financiera, los legisladores deben pensar críticamente sobre cómo ayudar a las familias a sobrellevar tiempos económicos difíciles.

Estados Unidos no es el único país que se beneficiará de tales políticas. A finales del año pasado publiqué un análisis usando datos globales que encontró que el dolor físico ha aumentado sustancialmente en los últimos años. En 2009, una de cada cuatro personas en todo el mundo reportó dolor físico. Hoy uno de cada tres tiene dolor. Al igual que la desesperación en los EE. UU., la desigualdad agrega una dimensión sorprendente a estos datos. Mi estudio encontró que el aumento de la incomodidad física es mayor entre las mujeres, los jóvenes y las personas con menos ingresos o educación. En respuesta a estos patrones, es imperativo que las sociedades registren y controlen los datos sobre el dolor. Solo entonces podremos entender cómo abordar estas tendencias urgentes.

SI NECESITAS AYUDA
Si usted o alguien que conoce está luchando o tiene pensamientos suicidas, hay ayuda disponible. Llame o envíe un mensaje de texto a 988 Suicide & Crisis Lifeline al 988 o use el chat de Lifeline en línea.

¿Eres un científico especializado en neurociencia, ciencia cognitiva o psicología? ¿Y ha leído un artículo reciente revisado por pares sobre el que le gustaría escribir para Mind Matters? Envíe sus sugerencias a la editora de Mind Matters de Scientific American, Daisy Yuhas, a [email protected].

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