Ciencia

Descubrimientos sobre la evolución humana antigua ganan el Premio Nobel de Fisiología o Medicina 2022

Estos años premio Nobel en Fisiología o Medicina fue otorgado a Svante Pääbo por sus descubrimientos sobre los genomas de los homínidos extintos y la evolución humana.

Pääbo, un genetista sueco y director del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania, fue honrado por su innovadora investigación sobre la secuenciación del genoma de los neandertales, un pariente extinto de los humanos, y el descubrimiento de una nueva especie de homínidos, los denisovanos. También demostró que los humanos—Homo sapiens— se cruzaron con estas especies después de migrar fuera de África.

Su trabajo aborda preguntas importantes sobre los orígenes de la humanidad, incluido de dónde venimos, por qué algunas especies se extinguieron y qué nos hace únicamente humanos.

“El trabajo de Svante es la definición de pionero”, dice Katerina Harvati-Papatheodorou, paleoantropóloga de la Universidad de Tübingen en Alemania. “Ha empujado un límite tras otro durante las últimas dos décadas, logrando lo que antes se consideraba imposible: no solo recuperar ADN antiguo de huesos fósiles, sino también secuenciar genomas completos de nuestros parientes extintos e incluso recuperar su ADN de los antiguos sedimentos del cuevas en las que vivían.”

Harvati-Papatheodorou dice que este Nobel “subraya la importante implicación que la evolución y los procesos antiguos tienen en las personas de hoy”. Y, en general, está «feliz de que el campo de la investigación de los orígenes humanos esté recibiendo esta increíble distinción y honor».

Homo sapiens Surgió en África hace unos 300.000 años, sugiere una investigación. Mientras tanto, los neandertales (también escritos como neandertales) surgieron fuera de África y vivieron en Europa y Asia occidental desde hace unos 400 000 años hasta que se extinguieron hace aproximadamente 30 000 años. Grupos de Homo sapiens salió de África hace unos 70.000 años y se extendió por todo el mundo. Coexistieron con los neandertales en Eurasia durante decenas de miles de años, pero se sabía poco sobre la relación entre los dos grupos.

La Asamblea Nobel ha otorgado el Premio Nobel de Fisiología o Medicina 2022 a Svante Pääbo por sus descubrimientos sobre los genomas de los homínidos extintos y la evolución humana. Crédito: Niklas Elmehed © Nobel Prize Outreach

Pääbo nació en Estocolmo en 1955 y desde muy joven se interesó por la historia humana temprana. Su investigación ganadora del Nobel se centró inicialmente en extraer ADN antiguo de nuestros parientes homínidos más cercanos, los neandertales. Pero el ADN antiguo es extremadamente difícil de estudiar porque se degrada en fragmentos diminutos y se contamina fácilmente con ADN de otras fuentes.

Primero, Pääbo se centró en el ADN mitocondrial, material genético que se encuentra en las estructuras productoras de energía dentro de nuestras células. Secuenció el ADN mitocondrial de un hueso de 40.000 años de antigüedad y demostró que era diferente del ADN mitocondrial de los humanos modernos y los chimpancés.

A continuación, utilizando métodos sofisticados de secuenciación de ADN, él y sus colegas procedieron a secuenciar el genoma neandertal completo y publicaron sus hallazgos en 2010. El equipo encontró que el ancestro común más reciente de Homo sapiens y los neandertales vivieron hace unos 800.000 años, y que las dos especies se cruzaron durante miles de años. Alrededor del 1 al 4 por ciento de los genomas de los humanos modernos de ascendencia europea o asiática provienen de los neandertales.

Anteriormente, los investigadores habían especulado sobre si los humanos modernos y los neandertales se cruzaron. “Cuando el primer genoma neandertal [was] secuenciado fue uno de esos momentos asombrosos en la ciencia cuando, de repente, la extensión del conocimiento humano y el alcance de nuevos estudios se habían vuelto mucho más grandes”, dice Sharon Browning, genetista estadística del Departamento de Bioestadística de la Universidad de Washington. Desde entonces, los científicos han secuenciado múltiples genomas neandertales, un genoma de Denisovan y genomas de humanos y animales que vivieron hace decenas de miles de años, dice, y agrega: «Estudiar estos genomas ha llevado a una gran comprensión de la historia humana, la domesticación de animales y evolución.»

Pääbo y sus colegas también hicieron el sorprendente descubrimiento de una nueva especie de homínidos, los denisovanos. Los investigadores secuenciaron el genoma de un fragmento de hueso de un dedo de Siberia de 40.000 años de antigüedad y demostraron que era distinto de ambos. Homo sapiens y neandertales. También se produjo mestizaje entre humanos y denisovanos, y hasta el 6 por ciento del ADN de las personas en Melanesia y partes del sudeste asiático es denisovano.

Esta investigación estableció la paleogenómica como una disciplina científica completamente nueva. El trabajo reveló mucho sobre la influencia de los antiguos homínidos en los humanos modernos, incluido un gen de Denisovan que ayuda a los tibetanos modernos a sobrevivir a gran altura y un gen de Neandertal que afecta la respuesta inmune a las infecciones.

Richard E. Green, entonces becario postdoctoral en el laboratorio de Pääbo, dirigió el estudio del primer genoma neandertal secuenciado. Cuando escuchó la noticia del Nobel, estaba “súper feliz y un poco sorprendido”, dice. “Svante fue realmente el visionario, incluso desde la década de 1980, la persona que imaginó que el ADN podría permanecer durante largos períodos de tiempo”, dice Green, quien ahora es profesor de ingeniería biomolecular en la Universidad de California. Pääbo «siempre se centró en el panorama general, lo cual es raro», dice Green. Cuando los miembros del equipo de investigación sugerían proyectos, recuerda: “Svante decía: ‘¿Cómo me va a hacer ganar el Premio Nobel con esto?’”. Parece que estaba en lo cierto.

Los hallazgos también revelan información sobre lo que hace especiales a los humanos. Al igual que los humanos, los neandertales usaban herramientas. Pero Homo sapiens desarrolló culturas y arte complejos, y desarrolló la capacidad de cruzar aguas abiertas. Quizás la investigación futura descifrará los misterios de por qué estos ancestros se extinguieron mientras nuestra especie florecía.

“Vivimos con el legado de los genes neandertales”, y recién comenzamos a comprender las consecuencias, agrega Green. “Nos permite ver lo que nos hace únicamente humanos y comprender este último capítulo profundamente importante en la evolución humana”.

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