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Descubren un dinosaurio que dormía en la misma postura que los pájaros

Investigadores japoneses han descubierto en Mongolia una nueva especie de dinosaurio de 70 millones de años de antigüedad que puede arrojar luz sobre la relación de estos animales con las aves. Lo llamativo de este ejemplar de un metro de longitud y posiblemente emplumado es la postura en la que fue encontrado: acurrucado sobre sí mismo, con las patas dobladas a ambos lados del cuerpo, la cola enrollada alrededor de ellas y la cabeza curvada hacia atrás, dormía de forma similar a las aves modernas. El hallazgo, dado a conocer recientemente en la revista PLOS ONE, sugiere que los dinosaurios no solo parecían pájaros sino que también podrían haberse comportado como ellos.

Los paleontólogos excavaron el cráneo del dinosaurio y el esqueleto casi completo en el desierto de Gobi, en la Formación Barun Goyot en Mongolia, en 2016. Bautizado como Jaculinykus yaruui, algo así como ‘dragón de garras rápido’, el pequeño dinosaurio, posiblemente emplumado, estaba bien adaptado para correr por lo que hoy es Mongolia. Con las manos dominadas por un gran pulgar, podría haber excavado en colonias de insectos en busca de alimento.

Pero lo que llamó la atención de los investigadores es la postura del animal. La mayoría de los huesos todavía estaban dispuestos en la pose original de muerte del dinosaurio, que debió de perder la vida mientras dormía. Rápidamente fue enterrado bajo la arena, lo que lo preservó durante millones de años hasta que fue descubierto por los paleontólogos.

La cabeza del dinosaurio estaba pegada a su costado, apoyada sobre la rodilla derecha. Las extremidades traseras estaban dobladas debajo y la mayor parte de la cola se curvaba alrededor del lado izquierdo del cuerpo.

Enterrado en una tormenta de arena

«Como la mayor parte del esqueleto de Jaculinykus ha permanecido en su posición original, podría haber quedado enterrado rápidamente durante una tormenta de arena o un evento catastrófico«, explica Kohta Kubo, autor principal del estudio y paleontólogo de la Universidad de Hokkaido en Japón.

«Alternativamente, es posible que fuera enterrado mientras estaba en una madriguera. Los alvarezsáuridos (un tipo de terópodo -dinosaurio bípedo carnívoro- pequeño) como Jaculinykus tenían extremidades anteriores diminutas pero poderosas que posiblemente les habrían permitido excavar túneles subterráneos, y si estos se hubieran derrumbado, habrían conservado su posición de vida«, señala Kubo.

«Sin embargo, llegó a ser enterrado, y estar bajo tierra lo protegió de los carroñeros. Esto aseguró que sea uno de los alvarezsáuridos mejor conservados de este período, lo que mejoró enormemente nuestra comprensión de su anatomía y ecología», añade.

La postura similar a cómo duermen los pájaros pudo ayudarle a mantenerse caliente al reducir la pérdida de calor durante el sueño. «Hasta ahora, esta postura sólo se había observado en un par de dinosaurios, incluido un troodóntido conocido como Mei », explica Paul Barrett , experto en dinosaurios del Museo de Historia Natural de Londres. «Como ocurre más tarde en los linajes de dinosaurios con otras posturas similares a las de las aves, es razonable suponer que las aves y sus parientes cercanos heredaron su posición de descanso de un ancestro común», indica.

Sin embargo, descubrir cuál podría ser este ancestro común es difícil, ya que los fósiles de pequeños dinosaurios como los alvarezsáuridos a menudo están mal conservados.

El nuevo fósil sugiere que este comportamiento de dormir pudo haber sido más común de lo esperado entre los parientes no aviares de las primeras aves.

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