Ciencia

¿Cómo envejecemos realmente?

¿Qué pasaría si nuestro cuerpo pudiera permanecer en su mejor momento para siempre? ¿Qué pasaría si pudiéramos ser biológicamente inmortales como una hidra, una diminuta criatura de agua dulce que puede renovar continuamente sus células? ¿O qué pasaría si pudiéramos hacer retroceder el reloj como una medusa que nunca muere sino que vuelve a una forma anterior y pasa por la vida de nuevo?

Pero la mayoría de las células de nuestro cuerpo no están diseñadas para durar toda la vida: están dañadas todo el tiempo por todo de los rayos ultravioleta a la mala alimentación. Cuando esto sucede, las células hacen copias de sus cromosomas, que contienen nuestro ADN, y se dividen en nuevas células sanas.

Pero en algún momento, las células pierden su capacidad de replicarse.

Con cada división celular, los extremos de nuestros cromosomas se acortan un poco. Estas regiones finales en realidad no contienen genes activos; son tapas protectoras llamadas «telómeros». Pero una vez que los telómeros se encogen más allá de cierto punto, las células ya no pueden dividirse y entran en un estado llamado “senectud.”

No hay nada intrínsecamente malo en que las células se vuelvan senescentes. Las células senescentes simplemente se comportan de manera diferente a las células que aún pueden dividirse. También segregan un variedad de productos quimicos que activan el sistema inmunológico. Cuando somos jóvenes y saludables, esto puede ayudarnos a recuperarnos de una lesión, por ejemplo.

El problema es cuando el cuerpo no elimina las células senescentes lo suficientemente rápido, y hacen que las células vecinas también se vuelvan senescentes. eso comienza un efecto dominó que puede conducir a una inflamación crónica. Con el tiempo, esto hace que nuestro cerebro funcione más lento y hace que nuestro cuerpo comience a deteriorarse. Nos volvemos más susceptibles a las enfermedades y morimos.

Pero, ¿realmente tiene que suceder de esta manera?

Los expertos tienen muchas teorías sobre por qué envejecemos. Una de las ideas más populares es que los cuerpos humanos solo tienen una cantidad limitada de energía para toda la vida, y gastamos mucha de esta energía priorizando las funciones reproductivas. Los científicos llaman a esto la «teoría del soma desechable». La idea es que nuestro “soma”, o cuerpo, es desechable, mientras que nuestra línea germinal sigue viva.

Sin embargo, no todos quieren reproducirse. Para aquellos que prefieren unos años más a tener hijos, hay pueden ser formas para cambiar la asignación de energía de su cuerpo, disminuyendo su fertilidad para extender su vida útil.

Pero si todo el mundo pudiera elegir repentinamente entre la fertilidad y una larga vida, podría dar lugar a una serie de cuestiones éticas. ¿De quién son las vidas extendidas y quién puede reproducirse? Y si trata de llegar a una especie de compromiso, extendiendo su esperanza de vida sin dejar de tener hijos, podría terminar aumentando el riesgo de mutaciones de sus hijos o nietos, lo que podría terminar causando problemas importantes en sus descendientes.

Es difícil luchar contra el envejecimiento porque se encuentra en el centro de nuestra composición genética.

Los telómeros cortos serían un objetivo obvio para las intervenciones antienvejecimiento. Pero las personas con telómeros muy largos, o más telomerasa, una enzima que mantiene los telómeros largos, no siempre están mejor. Las células cancerosas pueden usar la telomerasa para multiplicarse sin control. Y las personas con telómeros excesivamente largos pueden ser más propensas a desarrollar cáncer de pulmón y tumores cerebrales.

Algunos investigadores están tratando de evitar que las células alcancen la senescencia o ayudar al cuerpo a eliminar las células senescentes de manera más eficiente. Pero se enfrentan a un problema similar: deben dirigirse a células específicas que inducen el envejecimiento y evitar las que benefician al cuerpo.

Sin embargo, los investigadores todavía tienen algunas ideas para extender la vida útil. Entre los más populares está la restricción calórica moderada. En un estudio, las personas que comieron el 15 por ciento menos calorías durante dos años terminaron con una tasa metabólica base significativamente más baja, un indicador de que su cuerpo envejeció menos.

Pero esto debe hacerse con mucho cuidado porque el cuerpo necesita nutrientes para sobrevivir y funcionar correctamente. Y aunque cierta restricción calórica puede extender la esperanza de vida, los científicos aún están investigando si podría provocar efectos secundarios no deseados. Por ejemplo, los estudios en animales sugieren que comer de menos puede disminuir la materia gris en el cerebroaunque eso no significa necesariamente que perjudique el rendimiento mental.

Quizás, sin embargo, una vida más larga no sea el objetivo correcto. En cambio, muchos investigadores están dirigiendo su atención a brindar a las personas más años saludables, algo que es siguió siendo un desafío a pesar de los avances médicos. Las enfermedades crónicas son en aumento a nivel mundial, lo que representa una gran presión sobre los recursos de salud y las economías nacionales, ya que las personas viven más tiempo.

En este punto, no hay muchas formas innovadoras de extender su llamado período de salud además de factores obvios como mantener una dieta balanceada, ejercicio y fuertes conexiones sociales. Más allá de eso, el envejecimiento está integrado en nuestro ADN. Y mientras los expertos continúan explorando formas inteligentes de contrarrestarlo a nivel molecular, a través de medicamentos u otras terapias, nuestros cuerpos nunca serán permanentes.

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