Ciencia

Cómo detener los incendios forestales de Alaska puede frenar el cambio climático

En los bosques boreales ricos en carbono que se extienden por todo el mundo justo debajo del Círculo Polar Ártico, se está desarrollando un ciclo vicioso de incendios forestales, que plantea tanto una amenaza climática acelerada como una oportunidad no aprovechada para contener una fuente grande y creciente de gases de efecto invernadero. emisiones

Considere Alaska. Este verano, los incendios forestales se extendieron por los bosques del estado a una histórico—y terrible— ritmo. De junio a agosto, los incendios forestales quemaron más de 3.1 millones de acres en todo el estado, un área más grande que los parques nacionales de Yellowstone y Yosemite combinados. Eso es casi la mitad de los casi 5.7 millones de acres quemados en los EE. UU. este año hasta la fecha, según el Centro Nacional Interagencial de Bomberos. Mientras ardían, los incendios forestales de Alaska enviaron más de 150 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono a la atmósfera, la equivalente de contaminación de carbono de conducir 32 millones de automóviles a gasolina durante un año.

Los bosques boreales son almacenes masivos de carbono. Retienen, principalmente en sus suelos, alrededor de dos tercios de todo el carbono almacenado por los bosques del mundo. Si bien los incendios forestales ocurren naturalmente en estos bosques, nosotros y otros investigadores del clima hemos estado observando cómo el cambio climático está impulsando aumentos dramáticos en la frecuencia y gravedad de los incendios.

El área quemada en los bosques dominados por abetos de Alaska y Canadá ha duplicado desde la década de 1960. Las temperaturas en estas regiones de latitudes altas están aumentando casi cuatro veces más rápido que el promedio mundial, una tendencia que está alargando las temporadas de crecimiento, reduciendo la capa de nieve y, en primaveras cálidas y secas y principios de verano como el que experimentó Alaska este año, resecando los árboles y los suelos. Los rayos, la principal fuente de ignición de incendios forestales en estos bosques, también se están volviendo más frecuentes a medida que el clima se calienta.

Si no se controlan, los incendios forestales boreales se intensificarán aún más, quemando y liberando a la atmósfera cantidades mucho mayores de las antiguas reservas de carbono orgánico que se encuentran en las profundidades de los suelos de estos bosques. Porque los incendios forestales boreales hoy son a menudo sin control, esta es la trayectoria preocupante en la que nos encontramos. Pero no es necesario que lo sea. Nuestra investigación, publicado recientemente en el diario Avances de la cienciasugiere que mantener los incendios forestales de Alaska en los niveles que experimentaron estos bosques, y a los que se adaptaron antes del aumento del calentamiento de las últimas décadas, puede ser una forma importante, pasada por alto y notablemente rentable de mitigar el cambio climático.

A pesar de representar alrededor del 18 por ciento de la superficie terrestre de EE. UU. y la mitad del promedio anual Emisiones de dióxido de carbono por incendios en EE. UU., Alaska actualmente recibe menos del 4 por ciento de los aproximadamente $ 3 mil millones por año en fondos federales para la extinción de incendios. Los recursos de extinción de incendios tanto estatales como federales para Alaska—en promedio, totalizando alrededor de $ 130 millones por año—están, comprensiblemente, asignados para combatir incendios que representan amenazas directas para la vida humana y la propiedad. Por lo general, se permite que ardan los incendios forestales en áreas remotas de la naturaleza forestal de Alaska.

¿Cómo podrían diseñarse políticas y presupuestos de gestión de incendios para mantener los incendios forestales boreales y sus emisiones en niveles históricos? Intentar extinguir grandes incendios forestales remotos en condiciones cálidas, secas y ventosas sería una empresa heroica, costosa y tonta. Pero con recursos dedicados, puede ser posible apagar estos incendios. antes de se vuelven grandes, apuntando a pequeños incendios remotos desde el aire una vez que son detectados por primera vez por aviones o satélites. El objetivo sería simplemente mantener los incendios pequeños, limitando las emisiones y conservando los importantes beneficios ecológicos que brindan los incendios forestales. Este enfoque en el ataque inicial puede ser particularmente efectivo para limitar el tamaño del fuego, ya que los picos en los incendios recién iniciados tienden a preceder a los picos en el área quemada. por varias semanas o más.

Nuestra investigación encuentra que mantener los incendios forestales de Alaska en los niveles previos al cambio climático requeriría una inversión anual promedio de alrededor de $700 millones hasta 2030, cinco veces la inversión anual actual en el manejo de incendios de Alaska. Los fondos apoyarían personal adicional y más aviones, drones y otros recursos técnicos para monitorear y apagar estos incendios mientras aún son pequeños. Eso es un aumento de presupuesto considerable, seguro. Pero considere esto: la gestión ampliada de incendios en Alaska para evitar la escalada de incendios forestales costaría menos de $ 13 para evitar las emisiones de una tonelada de dióxido de carbono. Esto está a la par con el costo de las soluciones de energía limpia, como reemplazar la electricidad generada por combustibles fósiles con energía eólica terrestre o energía solar fotovoltaica a gran escala.

Estimamos de manera conservadora que mantener los incendios forestales de Alaska en niveles históricos evitaría la liberación de hasta 950 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono hasta 2030. Apuntar a la supresión de incendios en áreas especialmente ricas en carbono y con alto riesgo de incendios forestales, como las turberas, podría reducir aún más las emisiones. También podría asociarse y compartir experiencia con Canadá y, en última instancia, Rusia para ampliar la gestión de incendios destinada a limitar las emisiones de carbono en las regiones boreales.

Limitar los incendios forestales boreales tendría múltiples beneficios adicionales, incluso para la salud pública. El humo de los incendios forestales puede viajar cientos de millas, poniendo a los habitantes de Alaska, tanto cercanos como lejanos, en un riesgo significativo de enfermedades respiratorias graves y alterando las formas de vida tradicionales de las comunidades nativas de Alaska. A principios de julio, Nome fue sofocado por un humo denso de incendios forestales a 430 millas de distancia, lo que hace que la contaminación por ozono y partículas supere con creces los niveles peligrosos. En algunos años, el humo de los incendios forestales de Alaska incluso ha llegó al este de los EE.UU.reduciendo notablemente la calidad del aire.

No podemos parar calentamiento global sin reducir drásticamente y, en última instancia, eliminar las emisiones de combustibles fósiles. Pero también debemos mantener bajo control las emisiones de incendios forestales boreales. Ignoramos estos incendios forestales y sus impactos climáticos acelerados a nuestro propio riesgo. La gestión ampliada de incendios para la mitigación del clima en los bosques boreales de Alaska debe ser parte de una cartera de acciones de EE. UU. para limitar el cambio climático. Ahora es el momento de avanzar en la gestión de incendios como una estrategia esencial y rentable para mantener bajo tierra las vastas reservas de carbono de los bosques boreales.

Este es un artículo de opinión y análisis, y las opiniones expresadas por el autor o autores no son necesariamente las de Científico americano.

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