Ciencia

15 millones de personas corren el riesgo de estallar lagos glaciares

Al menos 15 millones de personas en todo el mundo viven en las vías de inundación de peligrosos lagos glaciares que pueden desbordarse abruptamente y precipitarse por las laderas de las montañas.

A estudio publicado el martes en el diario Comunicaciones de la naturaleza es la última advertencia sobre las amenazas que plantea el derretimiento del hielo de las montañas. Más de la mitad de las personas en las rutas de inundación se concentran en cuatro países: India, Pakistán, Perú y China.

Los lagos glaciares son grandes charcos de agua de deshielo que se forman en la base de los glaciares que se están reduciendo. A medida que se expanden, estos lagos pueden volverse peligrosos e impredecibles. Si los niveles del agua suben demasiado o las paredes de los lagos ceden, pueden reventar repentinamente sus límites y enviar torrentes de agua por las laderas de las montañas.

Estas «inundaciones repentinas de lagos glaciares», como las llaman los científicos, pueden ser catastróficas: capaces de aplastar casas, aplanar proyectos hidroeléctricos y destruir otras infraestructuras a su paso. Se sabe que causan cientos de muertes cuando ocurren.

Los científicos temen que estos eventos puedan estar a punto de aumentar. Los glaciares de montaña, desde los Andes hasta el Himalaya y los Alpes europeos, están disminuyendo a medida que aumentan las temperaturas globales.

Estudios recientes han descubierto que los glaciares fuera de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida probablemente están perdiendo cerca de 300 mil millones de toneladas de hielo cada año. Esas pérdidas se están acelerando con el tiempo.

Mientras tanto, hallazgos de investigación, los lagos glaciares son cada vez más grandes. Están aumentando en área, volumen y número total en todo el mundo.

Ahora, el nuevo estudio encuentra que millones de personas viven directamente en sus caminos.

Los investigadores realizaron una evaluación global de los riesgos de inundación de los lagos glaciares al observar las poblaciones que viven dentro de los 50 kilómetros, o aproximadamente 31 millas, del agua, un área que generalmente se acepta que está en peligro si los lagos revientan. También observaron el nivel de desarrollo humano en estas zonas para evaluar qué tan vulnerables pueden ser las comunidades locales cuando ocurren inundaciones.

Descubrieron que alrededor de 15 millones de personas en todo el mundo viven dentro de la zona de peligro de 50 kilómetros de los lagos glaciares. Alrededor del 62 por ciento de ellos residen en High Mountain Asia, una región que se extiende desde el Hindu Kush hasta el Himalaya oriental. Pakistán y China enfrentan los mayores riesgos, con alrededor de 2 millones de personas y 1 millón de personas, respectivamente, viviendo en peligro.

Las comunidades en las altas montañas de Asia tienden a estar ubicadas más cerca de las zonas de peligro, con un total de alrededor de 1 millón de personas que viven dentro de las 6 millas de un lago glacial. Estas comunidades tienen menos probabilidades de beneficiarse de los sistemas de alerta temprana y más probabilidades de sufrir daños devastadores.

El estudio también encontró que las Altas Montañas de Asia y la Cordillera de los Andes tienden a tener niveles más altos de corrupción política y niveles más bajos de desarrollo humano, lo que hace que las comunidades tengan menos probabilidades de tener acceso a sistemas de alerta temprana y otros recursos de desastres, lo que aumenta su vulnerabilidad a los impactos de inundaciones glaciales.

Lugares como el alto Ártico, incluidos Canadá, Groenlandia y las áreas circundantes, tienden a enfrentar riesgos mucho menores a pesar de albergar muchos glaciares. Tienen menos personas que viven en las proximidades de los lagos glaciares y niveles más bajos de vulnerabilidad social a los desastres.

El estudio destaca el hecho de que los riesgos de inundaciones glaciales no solo dependen de la cantidad y el tamaño de los lagos glaciales de un área. La población del área, la proximidad de las comunidades a la zona de peligro y los niveles de vulnerabilidad social también son importantes.

El estudio también señala que algunos de los lugares más vulnerables del mundo pueden no estar recibiendo tanta atención científica como merecen, en comparación con los riesgos a los que se enfrentan.

Entre 1990 y 2015, los investigadores encontraron que la mayoría de las investigaciones publicadas sobre inundaciones repentinas de lagos glaciares se centraron en América del Norte, Islandia y las montañas Hindu Kush y Karakoram en Asia. Desde 2017, el Himalaya surgió como el área de investigación principal.

Pero durante las últimas cuatro décadas, los Andes, destacados en el nuevo estudio como una de las regiones más vulnerables del mundo, fueron objeto de menos del 8 por ciento de todas las investigaciones sobre el tema.

Reimpreso de Noticias E&E con permiso de POLITICO, LLC. Copyright 2023. E&E News proporciona noticias esenciales para los profesionales de la energía y el medio ambiente.

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